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Universalis Cosmographia, el primer mapa que usó la palabra «América»

Universalis Cosmographia
Universalis Cosmographia o Mapa de Waldseemüller (1507)

Como cuenta Cartoblog, la Biblioteca del Congreso de Estados Unidos adquirió hace unos meses el Mapa de Waldseemüller o Universalis Cosmographia por unos diez millones de dólares. Este mapa es un documento histórico de gran valía entre otras cosas porque se publicó en 1507 y es la primera referencia en un mapa al Nuevo Mundo con la palabra América (en honor al navegante europeo Américo Vespucio) distinguiendo así América y Asia.

El mapa consta de doce grabados en madera y tiene un tamaño de 137×244 cm. En la web de Henry-Davis hay otra versión coloreada y una extensa y detallada explicación: Universalis Cosmographia Secundum Ptholomei Traditionem.

Mapa de Waldseemuller en color
Otra versión del Mapa de Martin Waldseemüller de 1507.

Las principales características del mapa son que muestra Asia y América separadas por una vasto océano, al igual que América del Norte y América del Sur como dos continentes independientes.

América en el Universalis CosmographiaAunque en la zona principal del mapa Norte y Sur aparecen separados, en la zona de detalle se ven unidos por un istmo (actual Panamá). Curiosamente, en ese mismo recuadro, se observa cómo California todavía era considerada una isla (y lo sería durante décadas), porque no se había explorado suficientemente hacia el norte. El vasto continente norteamericano es apenas apreciable en toda su magnitud. En proporción, las islas del Caribe son exageradamente grandes.

Al parecer no todos los cartógrafos de la época conocían la existencia del Océano Pacífico: muchos seguían creyendo que las islas descubiertas por Colón, Vespucio y otros navegantes formaban parte de las Indias de Asia. A pesar de esto, Waldseemüller lo incluyó en este mapa. Se cree que las historias narradas por Vespucio sobre los «habitantes salvajes» de la antigua América no coincidían con lo que se conocía de la India y China, de modo que probablemente fueran territorios separados. Además, como un continente independiente figuraba en Mundus Novus, un libro que se atribuye al navegante. De modo que Waldseemüller, que debió tener acceso a ese libro, representó correctamente que América y Asia estaban separadas por otro océano.

De las mil copias que se imprimieron del Universalis Cosmographia de Waldseemüller sólo se conoce la existencia de una. El resto se perdieron con el tiempo. Ese ejemplar único es el que a finales de 2007 se expondrá de nuevo al público en la Biblioteca del Congreso, en Washington D.C.

(Vía CartoBlog.)