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Si encuentras una web tras la que haya un «webmaster» es que ese tipo está probablemente muerto hace tiempo.

– @BoredElonMusk

Termina la misión de la sonda LADEE de la NASA

Lanzada en septiembre de 2013 la sonda LADEE, de Lunar Atmosphere and Dust Environment Explorer, Explorador de la Atmósfera Lunar y del Entorno de Polvo, tenía como objetivo estudiar la tenue atmósfera de la Luna, que en realidad es lo que los científicos denominan una exosfera, formada por moléculas que flotan alrededor de ella que no pueden escapar al espacio porque la gravedad de la nuestro satélite se lo impide pero que son tan escasas que no se comportan como un gas.

Desde el principio estaba claro que la misión iba a durar poco, pues para mantener el control de la órbita de la sonda el combustible de a bordo no iba a dar más que para unos meses de operaciones, en especial teniendo en cuenta que LADEE iba a sobrevolar la Luna a poca altura para poder realizar las mediciones necesarias y que el irregular campo gravitatorio de la Luna iba a exigir usar mucho combustible para ello.

Y en efecto esta pasada madrugada, tal y como se puede leer en NASA Completes LADEE Mission with Planned Impact on Moon's Surface, la sonda se estrellaba en un punto aún por determinar del lado oculto de la Luna.

La idea de elegir el lado oculto de la Luna para el impacto era proteger los sitios de aterrizaje de misiones anteriores, ya que a diferencia de las sondas GRAIL el punto de impacto de LADEE no estaba previamente calculado.

Simplemente su órbita fue bajando cada vez más y más hasta que terminó por chocar con alguna elevación de la superficie de la Luna.

LADEE durante las pruebas previas al lanzamiento
LADEE durante las pruebas previas al lanzamiento (NASA/Ames Research Center)

En los próximos meses la Lunar Reconnaissance Orbiter intentará obtener imágenes del punto de impacto, mientras que a los científicos les quedan meses y años de trabajo para analizar los datos obtenidos por LADEE durante su misión.

Tienen más de 700.000 mediciones que analizar que les permitirán determinar la composición de la exosfera lunar a distintas alturas y en distintos lugares; también ha tomado muestras de la cantidad de polvo presente a distintas alturas y lugares que ya han permitido determinar que hay más en la zona por la que amanece en la Luna.

Así es la vida de un programador según se aproxima una fecha límite

Vida de un programador
Real como la vida misma, vía @miuirom.

Kepler localiza un planeta extrasolar del tamaño de la Tierra en la zona habitable de su estrella

Impresión artística de Kepler-186f
Impresión artística de Kepler-186f

Aunque lleva fuera de servicio desde mayo de 2013 el telescopio espacial Kepler recogió tal cantidad de datos durante su misión que el análisis de estos aún proporciona nuevas sorpresas.

En este caso, tal y como se puede leer en NASA's Kepler Discovers First Earth-Size Planet In The 'Habitable Zone' of Another Star el nuevo hallazgo es Kepler-186f, un planeta de un tamaño similar a la Tierra y situado en la zona habitable de su estrella.

Esta estrella, Kepler-186, está situada a unos 500 años luz de la Tierra en la constelación del Cisne, y es una enana roja de la mitad del tamaño y masa de nuestro Sol.

Cuenta con al menos cinco planetas que orbitan a su alrededor, de los que Kepler-186f está situado cerca del borde exterior de su zona habitable.

Exoplanetas en zona habitable
Exoplanetas detectados en zona habitable. Kepler-186f está en rojo a la izquierda. Clic para ver en grande - Chester Harman

Pero dado que sólo conocemos el tamaño de Kepler-186f, aproximadamente un 10 por ciento más que el de la Tierra, y no tenemos aún ni idea de su masa ni de su composición, lo que no nos permite especular demasiado sobre como puede ser su atmósfera, aunque lo que sabemos de otros exoplanetas de este tamaño sugiere que probablemente sea rocoso.

Aún así, dada la distancia a la que está de Kepler-186 y que al ser esta una enana roja Kepler-186f recibe sólo un tercio de la energía que la Tierra, con lo que con toda probabilidad será demasiado frío para albergar vida, al menos tal y como la conocemos.

Así que aún seguimos buscando un exoplaneta como la Tierra; este no deja de ser parecido, quizás un pariente cercano.

Pero no está nada mal teniendo en cuenta que hace apenas veinte años la existencia de los planetas extrasolares no era más que una teoría, no está nada mal lo que hemos avanzado en este tiempo, con más de 1000 confirmados y otros cuantos miles de candidatos pendientes de confirmación.

Somos incluso capaces de averiguar el color de sus atmósferas o incluso la distribución de las nubes en la atmósfera de uno de ellos; vamos, de hecho, a la caza de lunas extrasolares.

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