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40 años del programa de satélites LandSat


La desecación del mar de Aral, uno de los vídeos sacados de imágenes de los LandSat que Google ha incorporado a su Earth Engine

La NASA y el Departamento del Interior de los Estados Unidos celebran hoy el lanzamiento en 1972 del Earth Resources Technology Satellite, un satélite diseñado para observar la Tierra y las consecuencias de las actividades humanas sobre esta: The Longest Continuous View of Earth From Space Hits 40.

Este satélite, que fue el primero de toda una serie sería rebautizado como LandSat en 1975.

Las imágenes y datos obtenidos por los LandSat a lo largo de estos 40 años han sido usados en temas tan dispares como agricultura, cartografía, geología, ingeniería forestal, planificación de la explotación de terrenos, vigilancia, educación, y seguridad nacional.

De los siete satélites de la serie lanzados siguen en activo el 5 y el 7, aunque los dos presentan problemas técnicos dada su edad. Pero teniendo en cuenta que estaba previsto que el Landsat 5 permaneciera tres años en activo y que ya lleva más de 28 años funcionando y que el Landsat 7 lleva más de trece años en servicio cuando su duración prevista era de cinco, pues tampoco es cuestión de quejarse.

El LandSat 7 durante la preparación para el lanzamiento - NASA
El LandSat 7 durante la preparación para el lanzamiento - NASA

El Landsat 7 tiene instrumentos a bordo capaces de observar la Tierra en ocho bandas distintas, con resoluciones que van desde los 15 a los 60 metros, y su órbita le permite obtener imágenes de un sitio determinado cada 16 días.

Para 2013 está previsto el lanzamiento del Landsat Data Continuity Mission, un nuevo satélite de la serie que se unirá al 5 y al 7 y que por supuesto contará con instrumentos que captaran diez bandas con resoluciones de entre 15 y 100 metros. Está diseñado para durar cinco años, aunque lleva combustible para diez.

En Top Ten Stories of Landsat's 40 Years hay una recopilación de las diez mejores historias e imágenes de estos satélites escogidas por científicos de la NASA y del Servicio Geológico de los Estados Unidos; en City 'Change Pairs' from Landsat se puede ver como ha ido cambiando algunas ciudades del planeta, y en Top Five 'Earth as Art' Winners cinco imágenes escogidas simplemente por su valor estético.