Por @Wicho — 11 de Septiembre de 2021

Los agujeros dejados por las dos primeras tomas de muestras con éxito de Perseverance – NASA/JPL-Caltech/ASU
Los agujeros dejados en Rochette por las dos primeras tomas de muestras con éxito de Perseverance – NASA/JPL-Caltech/ASU

Tras el fracaso del primer intento de toma de muestras por parte del rover Perseverance de la NASA en Marte el equipo de la misión lo programó para hacer un segundo intento paso a paso. Creían tener la seguridad de que el problema había estado en que la roca escogida para la primera muestra era demasiado blanda y se había pulverizado al taladrarla. Pero por si acaso el segundo intento fue hecho paso a paso y tomando fotos. Y como todo salió bien en esta segunda intentona el equipo de la misión le dio la orden al rover de tomar una nueva muestra, pero esta vez del tirón, ejecutando todos los pasos para obtenerla, sellarla en su tubo de muestras, y almacenarla en sus tripas sin parar. Y todo ha funcionado bien; la segunda muestra que Perseverance obtiene en Marte ya está almacenada y lista para, quizás, algún día, venir a la Tierra.

Bautizada como Montagnac –a la primera le han puesto Montdenier– está tomada de la misma roca, a su vez bautizada Rochette, que ahora muestra dos agujeros, tal y como puede verse en la foto de arriba. Es una roca basáltica que puede ser producto de flujos de lava en el cráter Jezero. Pero las imágenes de las muestras han mostrado minerales cristalinos en su interior, lo que ayudará a ponerles fecha usando técnicas de datación radiométrica. Y eso eventualmente permitirá escribir la historia de la zona.

Montagnac dentro de su tubo de muestras – NASA/JPL-Caltech/ASU
Montagnac dentro de su tubo de muestras antes de que fuera cerrado y almacenado – NASA/JPL-Caltech/ASU

Además, se han detectado sales dentro de estas rocas. Estas sales pueden haberse formado gracias al flujo de aguas subterráneas que alteraron los minerales originales de la roca; o más probablemente por evaporación de agua líquida. Los minerales salinos de estas dos primeras muestras también pueden haber atrapado pequeñas burbujas de antigua agua marciana. Si están presentes, podrían servir como cápsulas de tiempo microscópicas, que darán pistas sobre el antiguo clima y la habitabilidad de Marte. Los minerales de sal también son bien conocidos en la Tierra por su capacidad para preservar signos de vida antigua.

La presencia de señales dejadas por el agua no es sorprendente; el equipo de la misión ya sabía que en el pasado el cráter Jezero estuvo cubierto por un lago. Lo que igual cuesta más discernir es si el agua que modificó esta roca fue de la que había en el lago o agua que pasó por allí después de que se secara.

Pero en cualquier caso pensar en que alguna vez estas muestras podrán ser analizadas en la Tierra con toda la instrumentación necesaria es una pasada. Aunque para eso antes tiene que salir bien las misiones de recogida y de retorno de muestras, que tienen lo suyo.

Perseverance está en Twitter como @NASAPersevere; y también tiene un blog con su canal RSS.

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Por @Wicho — 10 de Septiembre de 2021

Stinker, la mascota de los Ig NobelOtro año más, y con esta van 31 ediciones, ya tenemos los ganadores de los Premios Ig Nobel. Ya sabéis, los que premian aquellas investigaciones con títulos y descripciones hilarantes pero no por ello menos ciertas. Y a menudo, si las piensas un poco, tampoco tan descabelladas. Así que sin más rollos, aquí va la lista de los Premios Ig Nobel 2021:

  • Biología: Susanne Schötz por el análisis de las variaciones en el ronroneo, el gorjeo, el parloteo, el trino, el murmullo, el maullido, el chillido, el siseo, el aullido, el gruñido y otros modos de comunicación entre gatos y humanos.
  • Ecología: Leila Satari, Alba Guillén, Àngela Vidal-Verdú y Manuel Porcar, por utilizar el análisis genético para identificar las diferentes especies de bacterias que residen en los restos de chicles desechados y pegados en las aceras de varios países.
  • Química: Jörg Wicker, Nicolas Krauter, Bettina Derstroff, Christof Stönner, Efstratios Bourtsoukidis, Achim Edtbauer, Jochen Wulf, Thomas Klüpfel, Stefan Kramer y Jonathan Williams, por analizar químicamente el aire del interior de las salas de cine para comprobar si los olores producidos por el público indican de forma fiable los niveles de violencia, sexo, comportamiento antisocial, consumo de drogas y lenguaje inapropiado de la película que está viendo el público.
  • Economía: Pavlo Blavatskyy, por descubrir que la obesidad de los políticos de un país puede ser un buen indicador de la corrupción de ese país.
  • Medicina: Olcay Cem Bulut, Dare Oladokun, Burkard Lippert y Ralph Hohenberger, por demostrar que los orgasmos pueden ser tan eficaces como los medicamentos descongestionantes para mejorar la respiración nasal.
  • Paz: Ethan Beseris, Steven Naleway y David Carrier, por someter a prueba la hipótesis de que los humanos evolucionaron la barba para protegerse de los golpes en la cara.
  • Física: Alessandro Corbetta, Jasper Meeusen, Chung-min Lee, Roberto Benzi y Federico Toschi, por realizar experimentos para saber por qué los peatones no chocan constantemente con otros peatones.
  • Cinética: Hisashi Murakami, Claudio Feliciani, Yuta Nishiyama y Katsuhiro Nishinari, por realizar experimentos para saber por qué los peatones chocan a veces con otros peatones.
  • Entomología: John Mulrennan, Jr., Roger Grothaus, Charles Hammond y Jay Lamdin, por su estudio «Un nuevo método de control de cucarachas en submarinos».
  • Transporte: Robin Radcliffe, Mark Jago, Peter Morkel, Estelle Morkel, Pierre du Preez, Piet Beytell, Birgit Kotting, Bakker Manuel, Jan Hendrik du Preez, Michele Miller, Julia Felippe, Stephen Parry y Robin Gleed, por determinar mediante un experimento si es más seguro transportar un rinoceronte por el aire boca abajo.

Apropiadísimos, sin duda, para la época en la que vivimos, los de física y cinética. Muy perspicaz el de economía. Y el de los orgasmos tampoco no está nada mal, pues propone un remedio natural frente a los medicamentos.

Y por si quieres echarte unas risas más, lo que nunca viene mal, aquí están las listas de los Ig Nobel que llevamos publicando año tras año sin falta desde que Microsiervos existe: 2003, 2004, 2005, 2006, 2007, 2008, 2009, 2010, 2011, 2012, 2013, 2014, 2015, 2016, 2017, 2018, 2019, y 2020

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Por @Wicho — 8 de Septiembre de 2021

Aunque desde hace unos días ya está listo para su traslado al Centro Espacial de Kourou la Agencia Espacial Europea (ESA) y la NASA han anunciado que el lanzamietno del elescopio Espacial James Webb se va a retrasar hasta el 18 de diciembre de 2021. Es la enésima vez que se retrasa el lanzamiento de este telescopio. Pero puede ser que esta vez sea la última. O casi la última. De verdad de la buena.

De todas formas, aún siendo un momento de gran riesgo, los algo menos de diez minutos que tardará el Ariane 5 en ponerlo en órbita no van a ser lo más espeluznante que le queda a la misión por delante. Lo peor vendrá en los 14 días que necesitará una vez en el espacio para desplegarse. Y es que el Webb es tan grande que será lanzado plegado dentro de la cofia del cohete; luego tendrán que sucederse una serie de pasos destinados a que adquiera su configuración de funcionamiento mediante el despliegue de sus paneles solares, de las antenas, del parasol, del espejo principal… catorce días que ríase usted de los siete minutos de terror de Perseverance, por ejemplo.

Encapsulado del JWST en el Ariane 5
El JWST encapsulado en el Ariane 5 – ESA/NASA

Está previsto que alcance su destino en el punto de Lagrange L2 del sistema Sol–Tierra cuatro semanas después del lanzamiento. Allí comenzará a observar el universo en una profundidad y detalle nunca vistos hasta ahora.

El telescopio está en Twitter como @NASAWebb. Pero a pesar del nombre de la cuenta no hay que olvidar que tanto la Agencia Espacial Europea (ESA) como la Agencia Espacial Canadiense (CSA) participan también en el proyecto. De hecho la ESA tiene también una cuenta de Twitter dedicada al telescopio, @ESA_Webb.

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Por @Wicho — 7 de Septiembre de 2021

La muestra dentro de la broca – NASA/JPL-Caltech/ASU
La muestra dentro de la broca – NASA/JPL-Caltech/ASU

La NASA acaba de informar de que el tubo de muestras con el número 266 de los que llevó el rover Perseverance a Marte está ya correctamente almacenado en las tripas del rover. Así que ya se puede decir oficialmente que Perseverance ha conseguido tomar su primera muestra.

El suspiro de alivio colectivo en el JPL y la NASA tiene que haberse oído en Betelgeuse o más allá tras el susto del primer intento en el que la muestra simplemente se esfumó. O más bien parece ser que se convirtió en polvo por la acción combinada de taladrado y percusión de Perseverance, como sospechaba el equipo. Pero está bien comprobar que el taladro funciona correctamente y efectivamente es capaz de sujetar las muestras cuando la roca a taladrar se escoge con «sentidiño». El equipo del topo de InSight se está tomando también una copa a la salud del equipo de Perseverance¹.

El agujero del que ha salido esta primera muestra – NASA/JPL-Caltech/ASU
El agujero del que ha salido esta primera muestra – NASA/JPL-Caltech/ASU

Hubo un pequeño susto cuando en imágenes posteriores a la de arriba la broca parecía estar vacía. Pero al final resultó ser una cuestión de iluminación: tras sacar la muestra de la roca Perseverance está programado para sacudir la broca para asegurarse de que el tubo de muestras se puede cerrar correctamente y con ello la muestra simplemente se había ido más al fondo. Pero para alivio de todo el mundo allí estaba en fotos posteriores tomadas con mejor iluminación. También se ve en las fotos tomadas por la cámara interna del mecanismo de almacenamiento.

Es la primera vez que tomamos una muestra en otro planeta con el objeto de traerla de vuelta a la Tierra en el futuro. Aunque es cierto que igual esta en concreto no es de las que venga de vuelta; siempre es posible que el equipo de la misión decida con el tiempo que hay otras muestras más interesantes para hacer el viaje a nuestro planeta.

Perseverance está en Twitter como @NASAPersevere; y también tiene un blog con su canal RSS. Aunque probablemente ya sólo los viejos cebolleta de Internet recordemos qué es un feed RSS. Hay un bot que va mostrando las imágenes de las múltiples cámaras de Perseverance según van llegando.

_____
¹ Sí, esto es una licencia poética.

(Vía Corrine Rojas).

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