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Curiosity estrena su taladro

Primera perforación de Curiosity
Primera perforación de Curiosity en la roca conocida como John Klein - NASA/JPL-Caltech/MSSS/Ken Kremer/Marco Di Lorenzo

Entre el 31 de enero y el 2 de febrero de 2013 Curiosity ha dado otro importante paso en su misión, que ha sido el de estrenar su taladro: Curiosity Hammers into Mars Rock in Historic Feat.

Es uno de los instrumentos que está en el extremo del brazo robot, y salvando las distancias, es muy similar al taladro que cualquiera de nosotros puede tener en casa; de hecho sus brocas (fue lanzado con una colocada y lleva otras dos de repuesto) son brocas de acero comerciales modificadas.

Una de las brocas de Curiosity
Una de las brocas de Curiosity, conocidas como Drill Bit Assembly

Puede funcionar solo como taladro, como percutor, a modo de martillo, o combinando los dos movimientos, aunque en esta ocasión sólo han utilizado la función de martilleo.

Los agujeros que hace tienen un diámetro de 1,6 centímetros y pueden alcanzar una profundidad máxima de 5, y está diseñado para que a partir de los 1,5 centímetros de profundidad el polvo generado por la perforación pase por un tubo al CHIMRA, el sistema de cribado que luego los pasa al SAM o al CheMin para su análisis.

Aunque otras sondas, como la Phoenix Mars Lander, ya habían obtenido muestras del suelo de Marte esta es la primera vez que una sonda lleva un taladro a Marte, lo que nos permitirá estudiar la composición del interior de sus rocas.

En poco tiempo el equipo de la misión llevará a cabo la primera perforación con el taladro, aunque tendrán que tener cuidado con su uso, pues con el tiempo podría fallar uno de sus componentes, lo que a su vez podría freír todo el sistema eléctrico de Curiosity.

Esto se descubrió demasiado tarde como para rediseñarlo, así que lo que hizo la NASA fue instalar un mecanismo de protección que tendrá que ser activado antes de que esto pase, aunque en ese momento el taladro quedará anulado.

En cualquier caso, esperan que como poco dure los dos años previstos inicialmente para la misión.

(Algunos datos más vía Eureka).