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COROT «caza» su primer exoplaneta

El telescopio espacial COROT del CNES en el que también participa la ESA lleva apenas dos meses en funcionamiento pero ya ha localizado su primer planeta extrasolar, que es uno de los objetivos de su misión: COROT discovers its first exoplanet and catches scientists by surprise.

Se trata de un planeta gaseoso gigante con un radio 1,78 veces el de Júpiter en órbita alrededor de una enana amarilla similar el Sol con un periodo de aproximadamente 1,5 días y ha recibido el nombre de COROT-Exo-1b. Observaciones coordinadas con telescopios terrestres permiten situar su masa en aproximadamente 1,3 veces la de Júpiter.

COROT-Exo-1b está a unos 1.500 años luz del Sol en dirección a la constelación del Unicornio, lo que da una idea de las sorprendentes capacidades de COROT, que tiene asombrados a propios y extraños con la precisión de los datos que envía, lo que permite albergar esperanzas de que será capaz de detectar planetas rocosos de un tamaño similar al de la Tierra, tres veces más pequeños de lo que se consideraba posible. De hecho, Malcolm Fridlund, el responsable científico del proyecto, dice que muchos de los sistemas de a bordo están funcionando mejor de lo esperado, algunos hasta diez veces mejor de lo previsto.

En cualquier caso no vayas a pensar que COROT ha visto el planeta directamente, sino que, tal y como estaba previsto, ha permitido a los científicos de la misión inferir su existencia a partir de la variación que provoca en el brillo de la estrella que orbita, como se puede ver en este gráfico que muestra la variación del mencionado brillo según va pasando el tiempo y el planeta se va colocando delante de la estrella:

Tránsito planetario © Hans Deeg

COROT también está funcionando extremadamente bien en su función de estudiar el interior de las estrellas mediante su sismología, estudio que también se basa en la variación del brillo de estas causado por las ondas mecánicas que se propagan por su interior y que permiten hacerse una idea de la estructura de su interior.