Por @Wicho — 27 de Abril de 2009

El equipo del Lunar Orbiter Image Recovery Project presentaba hace unos días una versión mejorada, pero todavía sin acabar de procesar, de la que en su momento se llamó «la imagen del siglo».

Cracter Copérnico - NASA/LOIRP
Imagen restaurada del interior del cráter Copérnico - NASA/LOIRP

Originalmente publicada en noviembre de 1966 se trata de una imagen tomada por la sonda Lunar Orbiter 2 que muestra detalles del interior del cráter Copérnico desde una altura de 45,7 kilómetros sobre la Luna y que prácticamente por primera vez en la historia permitía ver la superficie de esta en ángulo, en lugar de desde arriba, mostrando detalles de su relieve con un detalle nunca visto antes.

El objetivo de este proyecto es recuperar las imágenes enviadas por las sondas Lunar Orbiter de la NASA aplicándoles técnicas de procesado digitales actuales, lo que supone una mejora en la calidad de estas considerable, como puede apreciarse en esta imagen ya publicada de la salida de la Tierra vista desde la Luna, la primera del proyecto:

Imágenes de y desde la Luna de 1966 en alta definicion
La primera imagen de la Tierra vista desde la Luna fue transmitida el 23 de agosto de 1966 desde el Lunar Orbiter I

Pero un efecto secundario inesperado del proyecto es que al parecer podrían haber encontrado las cintas «extraviadas» del Apolo 11.

Estas cintas contienen la señal enviada por las cámaras Slow-scan television del módulo lunar Eagle, que si bien retransmitían esas imágenes en formato a diez cuadros por segundo y 320 líneas, lo que no alcanza la calidad de imagen de la televisión normal, es una calidad mayor de la que vieron quienes siguieron la retransmisión de la llegada del hombre a la Luna en directo y de la que estamos acostumbrados a ver, ya que el método usado para retransmitir en directo y en tiempo real a los televisores en la Tierra las imágenes que llegaban fue tan crudo como apuntar una cámara de televisión a un monitor en el que se veían las imágenes que llegaban del Eagle.

Al mismo tiempo la señal SSTV era convertida a formato estándar de televisión electrónicamente y almacenada en cintas de vídeo, de las que salieron las copias que se vieron en días posteriores y hasta la actualidad, y pasada a película con un kinescopio, que es un equipo que en realidad filma en película un monitor de vídeo.

Cualquiera de estos métodos de conversión reducía el contraste y el brillo de las imágenes originales y les añadía ruido tanto a causa de las limitaciones propias de la tecnología de la época como de los nervios propios de una ocasión como esta, pues a ratos se utilizaron ajustes incorrectos en estos equipos, como se puede apreciar en esta imagen que compara lo que se veía en la imagen retransmitida en directo con una foto polaroid tomada del monitor en el que se recibía la señal SSTV:

SSTV frente a conversión
Imagen retransmitida (izquierda) vs. polaroid (derecha)

La señal SSTV en su formato original quedó grabada en unas cintas que se suponían archivadas convenientemente por la NASA, pero cuando a un grupo de trabajadores de la agencia se le ocurrió hace unos años intentar someterlas a un proceso similar al que se está aplicando a las imágenes de las Lunar Orbiter se encontraron con la desagradable sorpresa de que estas cintas no parecían por ningún lado, a pesar de haber realizado búsquedas en instalaciones de la agencia en todo el planeta.

Sin embargo, ahora Dennins Wingo, el lider del proyecto LOIRP dice que en realidad esas cintas no están perdidas sino que están almacenadas y perfectamente identificadas en un centro de archivos federal, y que el problema para no haberlos encontrado antes era que se buscaban cintas grabadas en un grabador de telemetría M-22 cuando en realidad habían sido grabadas en un Ampex FR-900.

Según él mismo dice, esperan tenerlas procesadas para el 40 aniversario de la misión, en julio de este mismo año, y así poder ofrecer a todo el mundo unas imágenes del histórico paseo por la Luna de Neils Armstrong y «Buzz» Aldrin de una calidad nunca vista por prácticamente nadie hasta ahora.

Fuentes: Old Moon Images Get Modern Makeover e “Image of the Century” Now Refurbished.

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