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Localizado un planeta tipo Tierra en la estrella más cercana al Sol

Impresion artística de Alfa Centauri Bb
Impresion artística de Alfa Centauri Bb

Que los planetas extrasolares son abundantes está quedando cada vez más claro gracias a la velocidad a la que se confirma la detección de nuevos planetas, cuyo número ya pasa de 800, con un par de miles de candidatos más.

Y no hace mucho que hemos aprendido a mirar de la forma adecuada para encontrarlos.

Pero el anuncio del Observatorio Europeo Austral de que han encontrado un planeta de aproximadamente 1,3 veces la masa de la Tierra en órbita alrededor de Alfa Centauri B, una de las tres estrellas de Alfa Centauri, las tres estrellas más cercanas a la Tierra.

Hemos encontrado un planeta extrasolar tan cerca como podíamos encontrarlo, y además es el exoplaneta de menor masa encontrado hasta ahora.

Además, según se puede leer en Encontrado un planeta en el sistema estelar más cercano a la Tierra los astrónomos han sabido sacar un increíble provecho a las observaciones hechas con el HARPS, el Buscador de Planetas por Velocidad Radial de Alta Precisión del telescopio de 3,6 metros del Observatorio de La Silla en Chile.

El HARPS abierto durante unas pruebas
El HARPS abierto durante unas pruebas

Alfa Centauri Bb ha sido localizado mediante el método de las velocidades radiales, que consiste en medir las variaciones en la velocidad de la estrella que provoca el planeta al tirar de ella en un sentido u otro, y han sido capaces de medir variaciones de sólo 1,8 kilómetros por hora.

En un objeto que está a 4,37 años luz, o lo que es lo mismo, a 41.248.782.800.000 kilómetros de la Tierra. Ahí es «ná».

Eso sí, Alfa Centauri Bb orbita su estrella cada 3,2 días a unos 6 millones de kilómetros de esta, mucho más cerca de lo que lo está Mercurio del Sol, pues el radio medio de su órbita es de poco menos de 58 millones de kilómetros, lo que quiere decir que la temperatura en su superficie debe rondar los 400 grados aún a pesar de que Alfa Centauri B sea más fría que el Sol.

Cualquier día encontramos un verdadero gemelo de la Tierra.

Por cierto que hablando de encontrar exoplanetas los voluntarios que colaboran en el proyecto Planet Hunters anunciaban esta misma semana que han encontrado un planeta, bautizado como Planet Hunters 1, que está en un sistema de cuatro estrellas.

PH1
Impresión artística del sistema solar de PH1

Según se puede leer en PH1 : A planet in a four-star system el planeta en realidad está en órbita alrededor de dos de esas estrellas, mientras que las otras dos están a unas 1.000 unidades astronómicas de estas.

Eso es bastante lejos –Plutón está a 40 UA de la Tierra– pero aún así desde PH1 se verían bastante grandes junto con las dos más cercanas.