Por @Wicho — 8 de Septiembre de 2006

Actualización 16:54 Los directores de la misión acaban de anunciar que van a ir por el libro y que finalmente aplazan el lanzamiento hasta mañana para ver si al vaciar y llenar de nuevo el tanque el sensor de nivel bajo de combustible vuelve a funcionar.

La hora de lanzamiento serían las 17:14:49, hora de España (GMT +2).

Actualización 15:46: La compuerta del Atlantis ya está cerrada, bloqueada y lista para el vuelo; a estas alturas parece muy poco probable que se vaya a cancelar el lanzamiento por el fallo del sensor de nivel de combustible del depósito principal detectado esta mañana, y el tiempo sigue siendo favorable para el lanzamiento.

Actualización 15:30: A pesar de lo que acaba de publicar Slashdot en Space Shuttle Atlantis Delayed Again la cuenta atrás sigue en marcha y a punto de llagar a T - 1 horas.

Actualización 13:50: La tripulación está subiendo a la furgoneta que les llevará al Atlantis.

Actualización 13:00: La celda de combustible que provocó el último parón en la cuenta atrás está funcionando correctamente -aunque no especifican si con dos o tres fases en la alimentación de la bomba de freón que provocó el problema.

Siguen las discusiones acerca de hacer a causa del fallo del sensor de nivel de combustible, aunque todo el proceso sigue en marcha asumiendo que el lanzamiento se va a llevar a cabo.

La tripulación está ahora mismo poniéndose sus conocidos trajes naranjas.

Actualización 11:46: El tanque de conbustible ya está lleno. El reloj está en T - 3 horas y esperando.

Actualización 11:40: Uno de los sensores de nivel de combustible en la parte que contiene hidrógeno del tanque principal no está funcionando y el equipo de gestión de la misión está reunido para decidir si siguen adelante o si habrá que dejarlo para mañana.

Actualización 11:30: NASA TV y NASA's Launch Blog - Mission STS-115, que acaba de ser activado, ya están siguiendo el proceso en directo.

Actualización 9:00: Comienza la carga de combustible en el depósito principal: Space shuttle fueled for Florida launch.

Actualización 7:30: Tal y como predecía Wayne Hale el lanzamiento sigue en marcha.

00:15, viernes 8 de septiembre de 2006: Tras casi dos días revisando el fallo de la celda de combustible número 1 del transbordador espacial Atlantis Wayne Hale, el director del programa de los transbordadores espaciales, acaba de anunciar en una rueda de prensa que NASA TV está retransmitiendo en directo que han decidido de forma casi unánime intentar el lanzamiento esta tarde.

Aún faltan los resultados de unas últimas pruebas, pero Hale no cree que vayan a modificar la decisión, que será revisada por última vez a las 6:00 hora de España (GMT +2).

Las celdas de combustible son las que generan la electricidad necesaria para que funcionen los sistemas de a bordo del Atlantis y de los otros transbordadores, y el problema en concreto con esta celda es que una de las bombas de freón que la mantienen refrigerada está funcionando con sólo dos fases en su alimentación eléctrica en lugar de con tres, que es la forma normal de funcionar de esta, aunque tras los análisis y pruebas pertinentes la NASA estima que la bomba debería funcionar sin problemas con dos fases durante la duración del vuelo.

Además, según dicen, la lanzadera está diseñada para poder volar perfectamente con sólo dos celdas de combustible, o incluso con sólo una desactivando ciertos subsistemas, y cualquiera de las tres celdas está diseñada para funcionar con sólo dos de las tres bombas refrigerantes que llevan.

Basándose en esto la agencia ha decidido lanzar y no intentar hacer el cambio de la celda en la plataforma de lanzamiento, ya que está situada en una zona de acceso complicado -está debajo de la parte frontal de la bodega de carga- y porque además se trata de una pieza que pesa algo más de 120 kilos y mide unos 35×37,5×100 centímetros, con lo que la operación se complica un poco más que el cambio de tornillos de la antena de banda Ku que sí se hizo en la plataforma de lanzamiento el mes pasado.

De hecho, los responsables de la NASA están diciendo ahora mismo que aunque no puedan lanzar esta semana no se plantean cambiar la celda antes de llevar a cabo esta misión por lo complicado de la operación y porque estiman que la relación beneficio/riesgo que conlleva no lo justifica.

Así, el lanzamiento de la misión STS-115 queda fijado para las 17:41 de hoy, hora de España (GMT +2), con una posbilidad de tener que cancelarlo a causa de la meteorología de un 30%.

En caso de que no puedan realizar el lanzamiento esta tarde la NASA está hablando con la agencia espacial rusa para intentar coordinar las cosas con el próximo lanzamiento de una cápsula Soyuz a la Estación Espacial Internacional, que ya ha sido pospuesto hasta el 18 de septiembre, de tal forma que aún podrían intentar lanzar el Atlantis el sábado: Russia Delays Launch to ISS Till September 18.

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