Por @Wicho — 26 de Julio de 2013

Primera imagen del IRIS - NASA/SDO/IRIS
Primera imagen del IRIS, a la izquierda, comparada con una imagen de la misma zona tomada por el Solar Dynamics Observatory - NASA/SDO/IRIS

La NASA ya ha publicado la primera imagen obtenida por el telescopio espacial IRIS, el Espectrógrafo de Imágenes de la Región de Interfaz, apenas tres semanas después de su lanzamiento: NASA's IRIS Telescope Offers First Glimpse of Sun's Mysterious Atmosphere.

Impresión artística del IRIS en el espacio
Impresión artística del IRIS en el espacio - NASA

El objetivo de este telescopio es estudiar la zona de transición o interfaz del Sol, que está entre la cromosfera y la corona. En esta la temperatura vuelve a sube, pasando de unos 4.300 a 8.300 kelvin en la fotosfera a aproximadamente 1 millón de kelvin en la parte superior de la zona de transición, y a varios millones de kelvin en la parte superior de la corona.

Los científicos tienen varias teorías que podrían explicar el proceso mediante el que esto sucede, e IRIS intentará ayudar a dilucidar cuál de ellas es la correcta, o bien a descartarlas todas, que nunca se sabe.

IRIS lleva a bordo un telescopio ultravioleta y un espectrógrafo y es capaz de ver aproximadamente un uno por ciento del Sol en cada imagen que toma, pero con una resolución de unos 275 kilómetros por pixel.

El telescopio solo ve una longitud de onda en cada toma, pero el espectrógrafo es capaz de analizar varias longitudes de onda a la vez y ver qué cantidad de cada una hay en cada toma, produciendo un gráfico de líneas espectrales que indica las longitudes de onda en las que el Sol emite más luz.

Líneas de emisión
Ejemplo de líneas de emisión, no son del Sol

El análisis de estas líneas también da información sobre la velocidad, temperatura y densidad de esa parte de la atmósfera del Sol, lo que ayuda a ver cómo se mueve el calor a través de esa zona.

Con los datos obtenidos por IRIS los científicos esperan poder contestar al menos a las cuestiones de qué tipos de energía no térmica dominan en la cromosfera y más allá, de cómo regula la cromosfera la energía y la masa que reciben la corona y la heliosfera, y de cómo ascienden a través de la parte inferior de la atmósfera del Sol los flujos de energía y campos magnéticos y qué influencia tiene esto en las erupciones solares y en las eyecciones de masa coronal.

Con todo esto podremos entender un poco más cómo funciona el Sol, en concreto el proceso que es la principal fuente de luz ultravioleta que llega a la Tierra y que es también la fuente de energía del viento solar que llega a todas partes del sistema solar; también se espera que aprendamos más acerca de las erupciones solares y las eyecciones de masa y cómo la meteorología solar afecta a la Tierra.

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