Por @Wicho — 5 de Marzo de 2008

Aunque en las misiones espaciales todo está -o debería estarlo- planificado casi hasta el milímetro para asegurar en la medida de lo posible el éxito de estas a veces la suerte se alía con los responsables de la misión para obtener resultados sorprendentes y espectaculares.

En este caso, una de las imágenes tomadas por la cámara HiRISE de la sonda Mars Reconnaissance Orbiter de la NASA el pasado 19 de febrero muestra hasta cuatro avalanchas que se producen de manera simultánea en una pendiente de unos 700 metros de altura y unos 60 grados de inclinación situada en el polo norte de Marte:

Avalancha en Marte
Avalanches on Mars La imagen completa cubre un área de 6×60 kilómetros; los detalles más pequeños que se pueden apreciar tienen el tamaño aproximado de una mesa de despacho
[JPEG original 2394×1581 pixeles, 1,6 MB]

Por ahora no está claro lo que causó las avalanchas, descubiertas por Ingrid Daubar Spitale de la Universidad de Arizona, pero en los próximos meses la MRO tomará nuevas imágenes de la zona para intentar determinarlo y ver si el material depositado tras la avalancha va reduciéndose de tamaño, lo que indicaría la presencia en él de hielo que estaría evaporándose, lo que a su vez permitiría entender algo más del ciclo del agua en Marte.

Por cierto, que hablando de la presencia de agua líquida en Marte en la actualidad, y según se puede leer en Theory of recent Mars water turns to dust, el estudio de otras imágenes obtenidas con la HiRISE ha llevado a un grupo de científicos de la Universidad de Arizona a la conclusión de que unos depósitos de color claro que aparecían en unas de las últimas imágenes tomadas por la Mars Global Surveyor antes de su pérdida y que parecían causados por agua fluyendo por una ladera en realidad parecen corresponderse mejor con un modelo que pone su origen en desprendimientos de polvo por esa ladera, aunque no se descarta del todo la posibilidad de que hayan sido causados por agua.

¿Torrentes en Marte? © NASA/JPL/Malin Space Science Systems
¿Torrentes de agua líquida en Marte?

Para acabar, y abandonando el tema del agua en Marte, dentro de la colección de imágenes publicadas por la NASA junto con la que abre esta notación (HiRISE | New Images for 3 March 2008) hay otra que merece la pena ver, en la que salen la Tierra y la Luna vistas desde Marte, a unos 192 millones de kilómetros de distancia:

La Tierra y la Luna vistas desde Marte
HiRISE | The Earth and Moon as Seen from Mars - NASA/JPL/University of Arizona
[JPEG original 800×800 pixeles, 13,1 KB]

Está tomada también con la HiRISE y el único truco que tiene es que el brillo de la Luna ha sido aumentado varias veces para que se vea bien. La Luna, por cierto, está unos 360.000 kilómetros más cerca de Marte que la Tierra en esta foto, pero como es más pequeña parece estar más lejos.

Actualización: Universe Today da un repaso a algunas de las últimas enviadas por las diversas sondas que andan por Marte en Latest Mars Images Round-up.

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