Por @Wicho — 19 de Febrero de 2018

El Canadarm 2 capturando una Dragon

Esquema del Canadarm 2El Canadarm 2, el brazo robot de la Estación Espacial Internacional, tiene sendas «manos» en cada uno de sus dos extremos –su nombre oficial es Latching End Effector o LEE– que le permiten tanto desplazarse de un lugar a otro por el exterior de la Estación agarrándose a los anclajes dispuestos a tal efecto como sujetar cosas y además proporcionarles conexiones de electricidad y datos.

También puede desplazarse de un lugar a otro en una plataforma móvil que recorre todo el cuerpo de la EEI. Conocida como Mobile Remote Servicer Base System o MBS esta plataforma tiene un anclaje compatible con los LEE en cada una de sus cuatro esquinas al que pueden agarrarse tanto el Canadarm 2 como Dextre, la «mano» robot de la Estación.

La MBS tiene además un LEE extra que puede ser utilizado para sujetar cosas de tal forma que tanto el Canadarm-2 o Dextre puedan quedar libres mientras usan la MBS o llevar alguna carga extra. También se usa para dejar cosas en el exterior de la Estación a la espera de su utilización.

Primer plano de un LEE

Pero ese LEE estaba deteriorado y no era capaz de pasarle corriente a las cosas que sujetaba; de hecho ese LEE había sido retirado del Canadarm-2 precisamente por eso y sustituido por el LEE que estaba antes en la plataforma móvil.

Así que para dejar la plataforma móvil de nuevo en condiciones de funcionamiento Norishige Kanai y Mark Vande Hei llevaron a cabo un paseo espacial el 16 de febrero de 2018 en el que retiraron el LEE estropeado de la plataforma y lo sustituyeron por uno de los que habían sido retirados del Canadarm-2 con anterioridad. Aunque muestra signos de desgaste, y por eso fue sustituido, se espera que este LEE pueda seguir funcionando durante lo que le queda de vida útil a la Estación.

El LEE estropeado está ahora en el interior de la Estación esperando ser devuelto a tierra en una cápsula de carga Dragon para quizás ser reparado y mandado de vuelta al espacio.

Este paseo espacial, con una duración de cinco horas y 57 minutos, fue el cuarto de la carrera de Mark Vande Hei, que acumula un total de 26 horas y 42 minutos en paseos espaciales, y el primero para Norishige Kanai.

Fue el quinto y último de los planeados para poner en perfecto estado de funcionamiento el Canadarm-2, en especial en lo que se refiere a los LEE, que con una vida útil prevista de diez años llevan en uso desde el año 2000; fue también el número 208 de los llevados a cabo para el ensamblado, mantenimiento y actualización de la Estaciçon.

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