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Meteoritos y aviones comerciales

Las páginas Asteroid and Comet Impact Hazards (Riesgos de Impacto de Meteoritos y Cometas) y del programa NEO (Near Earth Objects, Objetos cercanos a la Tierra) de NASA incluyen todo tipo de información relacionada con meteoros, meteoritos, cometas y restos de objetos potencialmente susceptibles de impactar de algún modo y en algún momento contra la Tierra.

Entre otras muchas cosas recoge esta curiosa pregunta (traduzco):

¿Es posible que un meteorito pueda chocar contra un avión comercial y hacerlo explotar? ¿Podría esta posibilidad haber sido la causa del choque del vuelo TWA800?

El Dr. David Morrison responde:
«Es posible que un meteorito golpee un vuelo comercial, aunque la posibilidad es baja. Se puede obtener un cálculo válido comparando el área que suponen los aviones de líneas aéreas con el área ocupada por los coches en los EE.UU. Un coche normal tiene una superficie de unos 10 metros cuadrados, y hay [en los EE.UU.] unos 100 millones de coches, lo que supone un total de unos 1000 kilómetros cuadrados. En comparación, el típico avión comercial tiene una superficie de varios cientos de metros cuadrados, aunque el número de aviones que existe es bastante menor, tal vez unos pocos miles que no suponen más de 10 kilómetros cuadrados --una proporción al menos 100 veces menor respecto a los coches.

Hasta ahora se conoce el caso de tres coches [en EE.UU.] que han sido alcanzados por un meteorito en el último siglo, de modo que lo más probable es que ningún avión haya sido igualmente alcanzado —aunque no es imposible que esto pudiera haber ocurrido. Hasta lo que yo sé sin embargo no hay constancia de aviones que hayan sido alcanzados. Si un avión fuera golpeado por un meteorito habría más posibilidades de que esto ocurriera en tierra que durante el vuelo. Incluso en el caso de que un meteorito golpease un avión por sería poco probable que causara una explosión como la que destruyó el vuelo 800 de la TWA el pasado año [en 1996].»