Por @Alvy — 15 de Enero de 2015

London Science Museum's replica difference engine, built from Babbage's design (CC) Carsten Ullrich

Imagina que viajaras en el tiempo 200 años hasta el pasado. ¿Sería posible para un científico experto en diversas áreas tecnológicas construir un ordenador completamente desde cero en menos de 20 años?

Quora

Esta pregunta y otras similares (como la variante «construir un teléfono inteligente») aparece en los foros de Quora, unos de los más interesantes para conseguir explicaciones inteligentes a preguntas de todas las temáticas. En cierto modo es similar al problema al que se enfrenta al Doctor Emmet Brown en la tercera parte de Regreso al futuro cuando al viajar a 1885 se encuentra con que la máquina del tiempo no tiene gasolina¹ y no puede conseguirla en cuatro días.

La dificultad de enfrentarse este problema pre-tecnológico a principios de 1800 es múltiple: la electricidad estaba en pañales, por no hablar de los semiconductores y hay muchos otros detalles que podrían considerarse casi imprescindibles – que probablemente «damos por hecho» pero no estaban al alcance de alguien de hace dos siglos. Peor aun: ni siquiera las herramientas o las industrias química o metalúrgica permitían realizar trabajos de precisión, y sin ello difícilmente podría miniaturizarse nada ni crear ciertos componentes: lámparas de vacío, diodos o condensadores.

Quizá lo más fácil fuera olvidarse del silicio y pensar en ordenadores mecánicos como los de Babbage, mecanismos como los de los relojes, la máquina de Anticitera o incluso los telares.

Aunque en 20 años podrías fundar un pequeño Silicon Valley tendrías que realizar grandes avances en metalurgia, química, mecánica y electrónica. Podrías hacerte rico rápidamente vendiendo otros inventos menores, pero ni siquiera con toda esa financiación, ni con los conocimientos actuales de cómo funcionan las cosas llegarías muy lejos.

Algunas de las aportaciones al interesante debate tratan sobre la diferencia entre los ordenadores digitales y analógicos; además queda una sensación muy interesante: en 20 años tal vez fuera imposible. Pero en menos de 150 lo hicimos.

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(1) Si te preguntas por qué Marty y el Dr. Brown no usan el generador Mr. Fusion la respuesta está en la peli: Mr. Fusion alimenta solo el condensador de fluzo, no el motor de gasolina del vehículo. Algo parecido ocurre en los Prius actuales de Toyota: una batería convencional alimenta el ordenador; si falla… ¡Adiós! Aunque tengas la batería eléctrica cargada si la de 12V está descargada simplemente no puedes arrancar.).

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