Por @Wicho — 30 de Noviembre de 2020

Impresión artística de Chang'e 5 en órbita lunar – China Lunar Exploration Project
Impresión artística de Chang'e 5 en órbita lunar – Proyecto de exploración lunar de China

Tras algo menos de cinco días de viaje después de su lanzamiento el pasado 23 de noviembre la sonda china Chang'e 5 entraba en órbita alrededor de la Luna en la tarde –hora central europea– del sábado 28 de noviembre de 2020.

Lo hizo en una órbita elíptica que tenía que circularizar antes de intentar el descenso en Mons Rümker, donde se espera que pueda tomar hasta dos kilos de muestras del regolito lunar y de la superficie por debajo de él hasta una profundidad de dos metros. La maniobra de circularización de la órbita, por su parte, se produjo a las 13:23 del día 29, dejando a la sonda en una órbita de 200 kilómetros de altitud. En esa órbita se produjo la separación del aterrizador –que también lleva el módulo de ascenso– a las 21:40 del mismo día.

Ahora es el módulo de descenso el que tiene que bajar su órbita hasta unos 15 kilómetros, lo que se espera que suceda mediante un par de maniobras que tendrán lugar a las 15:23 y a las 19:22 del día 30. Con eso, y teniendo en cuenta que ya se ha hecho de día en la zona de Mons Rümker, el módulo de descenso intentaría el aterrizaje a partir de las 15:58 del día 1 de diciembre para posarse sobre la Luna a las 16:13 de ese mismo día.

Será la tercera vez que una sonda china intente aterrizar en la Luna, así que aunque en las misiones espaciales nunca hay nada rutinario, hay una cierta confianza en que el descenso se lleve a cabo sin problema ya que las anteriores no lo tuvieron.

La «chicha» de la misión empezará cuando intente tomar las muestras –no hay mucho tiempo para retrasos ya que el hardware no está diseñado para sobrevivir a la noche lunar– y luego lanzarlas de vuelta a la Tierra.

Si el aterrizaje tiene éxito la perforación para obtener muestras ocurrirá el mismo día 1 y la recogida de muestras de la superficie entre el día 1 y el día 2. El despegue del módulo de ascenso se produciría así a las 16:10 del día 3.

Esquema de la misión Chang'e 5 – CC BY 3.0 Loren Roberts / The Planetary Society
Esquema de la misión Chang'e 5 – CC BY 3.0 Loren Roberts / The Planetary Society

A diferencia de las misiones rusas que despegaban de la Luna en una trayectoria directa a la Tierra en esta ocasión China ha optado por un encuentro en órbita lunar entre el módulo de ascenso de la misión y el orbitador en el que está la cápsula de retorno de muestras. Será la primera vez que se intente un acoplamiento automático en órbita lunar. Está previsto para las 22:40 del día 5.

Y si todo va bien entre el 15 y el 17 de diciembre la cápsula de muestras aterrizará en Mongolia con su tesoro a bordo. Será la primera misión desde la de la sonda Luna 24 soviética de agosto de 1976 en traer muestras de la Luna a la Tierra.

Las horas de las distintas maniobras de la misión a partir de la separación del aterrizador están sacadas de una imagen filtrada en los medios sociales chinos, así que pueden diferir de las reales. Pero hasta ahora han ido coincidiendo bastante con la realidad, así que pensamos que son razonablemente fiables.

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