Por @Wicho — 4 de Febrero de 2019

Con la instalación del Escudo térmico y contra el viento (Wind and Thermal Shield, WTS) el despliegue del sismógrafo SEIS de la sonda InSight de la NASA está terminado. Como estaba previsto apenas llevó cuatro días colocarla, a diferencia del cable del sismógrafo, que dio la lata más de lo previsto.

El objetivo del WTS es proteger al delicado sismógrafo del efecto del viento y contra las variaciones de temperatura. Por un lado la forma del escudo hace que cuando sopla el viento se apriete más contra el suelo y por otro tiene un faldón para cubrir el espacio que queda entre el borde de la cúpula y el suelo.

Faldón del WTS
Detalle del faldón del WTS

Esta «falda» está compuesta por una capa de un material similar al de las mantas doradas con las que se cubre a las víctimas de un accidente y dos capas de una especie de cota de malla, una más gruesa que otra. El faldón evita que el viento pueda colar rocas por debajo de la cúpula del WTS.

Además el sismógrafo en sí está construido de tal forma que cuando las variaciones de temperatura hacen expandirse o contraerse sus piezas unas lo hacen en un sentido y otras en el opuesto, con lo que estos cambios de tamaño se compensan. Otra medida extra de protección es que la caja en la que van albergadas las tripas del instrumento –la que se ve en la animación de arriba antes de quedar cubierta por el WTS– tiene sus paredes llevas de alveolos que se habrán llenado con la atmósfera marciana, compuesta casi por completo por dióxido de carbono, un excelente aislante térmico. Y, finalmente, los componentes del sismógrafo están dentro de una esfera de titanio cuyo interior está al vacío, lo que es una barrera de protección térmica más.

Con esto SEIS, de Seismic Experiment for Interior Structure, o Experimento Sísmico para Estructura Interior, que capaz de detectar movimientos equivalentes al de medio átomo de hidrógeno, ya está listo para empezar a detectar movimientos de la superficie de Marte que nos permitirán averiguar si aún es geológicamente activo.

Es el primer sismógrafo que colocamos sore la superficie de Marte.

El paso siguiente es poner sobre la superficie de Marte el instrumento Heat Flow and Physical Properties Package, Paquete de flujo de calor y propiedades físicas, o HP3 una especie de taladro diseñado dotado con sensores de temperatura para penetrar hasta cinco metros en la superficie de Marte. Es una operación menos delicada que la de instalar el sismógrafo, así que en principio será más rápida.

InSight sobre Marte con sus instrumentos desplegados
InSight sobre Marte con sus instrumentos desplegados – NASA/JPL-Caltech

InSight, de Interior Exploration using Seismic Investigations, Geodesy and Heat Transport, en español, Exploración Interior utilizando Investigaciones Sísmicas, Geodesia y Transmisión de Calor, tiene como objetivo primario determinar si hay actividad sísmica en Marte, la cantidad de calor que emana de su interior, y estimar el tamaño de su núcleo y si este es líquido o sólido. El objetivo secundario de la misión es estudiar la geofísica, la actividad tectónica, y el impacto de meteoritos en Marte.

Está en Twitter como @NASAInSight. SEIS tiene su cuenta en @InSight_IPGP. Y se pueden ver las fotos que InSight va mandando casi según llegan en @InsightImageBot.

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