Por @Wicho — 17 de Agosto de 2022

Oleg Artemyev y Denis Matveev en el exterior de la Estación Espacial Internacional – NASA TV
Oleg Artemyev es el que lleva el traje Orlan con rayas rojas – NASA TV

Estaba previsto que esta tarde Oleg Artemyev y Denis Matveev llevaran a cabo un paseo espacial de seis horas y media para continuar con el proceso de puesta en marcha del Brazo Robot Europeo (ERA por sus siglas en inglés) del módulo Nauka de la Estación Espacial Internacional (EEI). Pero cuando apenas llevaban dos horas en el exterior de la Estación desde el control de la misión detectaron un fallo en el funcionamiento del sistema eléctrico del Orlan de Artemyev. Y eso es un problema muy serio, por lo que ordenaron a Artemyev abortar el paseo y que volviera inmediatamente al interior de la esclusa del módulo Poisk para enchufar su traje a la alimentación eléctrica de la Estación.

Hay que recordar que, por mucho que en la emisión de NASA TV se hayan empeñado en decir que no estaba en peligro, un traje espacial en correcto estado de funcionamiento es lo único que impide la muerte de quien lo lleva. Y aunque no se trataba de una fuga de oxígeno, lo que hubiera sido mucho más peligroso e inmediato, un fallo eléctrico es una cosa muy seria: casi todos los sistemas del traje dependen de la alimentación eléctrica.

De hecho Vladimir Soloviev, el responsable del segmento ruso de la EEI, intervino personalmente en las comunicaciones –algo muy poco habitual– para urgir a Artemyev a que dejara de hacer el ganso y abortara ya.

Afortunadamente todo ha quedado en un susto y Artemyev no tuvo mayores problemas en volver al interior de la esclusa y conectar su traje a la toma del interior de la esclusa para que siguiera funcionando mientras Matveev terminaba de recoger y de dejar todo en el exterior en condiciones de esperar a que se pueda retomar el paseo espacial en el futuro. El anterior dedicado a la puesta en marcha del ERA tuvo lugar sin problemas el pasado 22 de julio.

El fallo del Orlan llega apenas cinco meses después de que se descubriera un problema con el traje espacial de la NASA que Matthias Maurer utilizó el pasado mes de marzo en un paseo espacial dedicado a tareas de mantenimiento de la EEI. Maurer y su compañero Raja Chari pudieron completar todas sus tareas, pero al quitarse los trajes ya de vuelta en el interior de la Estación, apareció una acumulación excesiva de agua en el casco de Maurer. Por eso la NASA decidió poner en cuarentena los trajes que hay a bordo de la Estación, que ya tienen un tiempo, y posponer todos los paseos espaciales salvo que haya que hacer uno de urgencia y no quede más remedio.

La agencia estadounidense envió un traje revisado en la cápsula de carga Dragon 25, pero como hay dudas acerca del resto de los trajes, los paseos espaciales en el segmento estadounidense siguen en suspenso.

Queda ver qué decidirá Roscosmos cuando puedan investigar el origen del fallo del traje de Artemyev, pero está claro que tanto las EMU estadounidense como los Orlan rusos empiezan a necesitar urgentemente sendos sustitutos. Aunque uno de los trajes disponibles en el segmento ruso es un Orlan MKS, la versión más reciente de este venerable traje espacial, que fue estrenado en 2017. Y la NASA ha contratado el diseño y suministro de nuevos trajes. Pero no estarán listos antes de 2025. Si no se retrasan, aunque lo más probable es que sí.

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