Por @Wicho — 10 de Febrero de 2022

Impresión artística de Próxima d – ESO/L. Calçada
Impresión artística de Próxima d (con permiso del Astrónomo Indignado) – ESO/L. Calçada

Un equipo internacional de investigadores e investigadoras ha localizado un posible nuevo planeta alrededor de Próxima Centauri, la estrella más cercana al Sol, a tan sólo cuatro años luz de nosotros. Es el tercer planeta que encuentra en órbita alrededor de nuestra vecina, así que ha recibido el poco imaginativo nombre de Próxima d (o Próxima Centauri d).

Orbita su estrella a unos cuatro millones de kilómetros, menos de una décima parte de la distancia que separa a Mercurio del Sol. Con esa órbita queda por dentro de la zona zona habitable, el área alrededor de una estrella en la que puede existir agua líquida sobre la superficie de un planeta. Así que es complicado que pudiera haber vida en él, al menos vida tal y como la conocemos. Estando tan cerca de la estrella tarda solo cinco días en completar una órbita. Con solo una cuarta parte de la masa de la Tierra, el planeta es también uno de los planetas extrasolares más ligeros jamás detectados.

Por su parte Próxima b, un planeta con una masa comparable a la de la Tierra, orbita Próxima Centauri cada 11 días y está dentro de la zona habitable… aunque sabemos que está achicharrado por radiaciones de su estrella; Próxima c, que por ahora es un candidato a exoplaneta pendiente de que más observaciones confirmen sus existencia, aunque tiene mucha pinta de que existe, tarda cinco años en completar una órbita alrededor de la estrella. Y no es que me esté olvidando de Próxima a; es que Próxima A (con mayúscula) sería la estrella propiamente dicha. Aunque en este caso concreto no se use la A porque no tiene ninguna compañera que ocupe la B.

Otra curiosidad de los nombres de los planetas extrasolares es que reciben su letra minúscula –casi como si estuvieran entrando en la RAE– por orden de descubrimiento, no por orden de distancia a su estrella, lo que tiene toda su lógica: como nunca podemos tener la absoluta seguridad de que no van a aparecer más planetas alrededor de una estrella si les diéramos las letras por distancia nos arriesgaríamos a tener que cambiarles de nombre en cuanto apareciera otro que cayera entre los ya conocidos.

Próxima d, por ahora, de todos modos es también candidato a exoplaneta; también son necesarias más observaciones para confirmar su existencia.

El descubrimiento se ha hecho utilizando el Very Large Telescope (VLT) del Observatorio Europeo Austral (VLT de ESO) del Observatorio Europeo Austral en Chile.

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