Por @Wicho — 4 de Mayo de 2020

Todavía no hay confirmación oficial de la hora pero los avisos emitidos a navegantes por las autoridades chinas indican que el primer lanzamiento de un cohete Larga Marcha 5B se va a producir entre las 12:00 y las 13:00 del martes 5 de mayo de 2020, hora peninsular española.

No hay confirmación tampoco de que vaya a ser retransmitido a través de Internet pero de serlo probablemente se podrá ver en este canal.

El Larga Marcha 5B es la variante optimizada para lanzamientos a órbita baja terrestre (LEO) del Larga Marcha 5, que por su parte está optimizado para lanzamientos a órbita de transferencia geoestacionaria (GTO). Para ello el 5B no usa la tercera etapa del 5.

Su capacidad, según las autoridades chinas, es de unas 22 toneladas. Eso lo hace ideal para lanzar los módulos de la futura estación espacial china, que están diseñados, no por coincidencia, para tener un peso máximo al lanzamiento de 20 toneladas. También lo hace ideal para la nueva nave tripulada china, que en su versión para misiones más allá de la órbita terrestre pesa 20 toneladas.

De hecho la carga útil de este primer lanzamiento del Larga Marcha 5B es un simulador de la nueva cápsula espacial, que se parece mucho a una Crew Dragon o a una Starliner, abandonado el look soviético de la Shenzhou.

La nueva nave - CAST
La nueva nave tripulada – China Academy of Space Technology (CAST),

La cápsula no irá tripulada y tampoco incluye los sistemas de soporte vital. Pero lleva a bordo el suficiente combustible para alcanzar por sus propios medios una órbita de unos 8.000 kilómetros de altitud. Esto permitirá probar el funcionamiento en general de la cápsula y sus sistemas en el espacio así como la reentrada de una misión que vuelva el espacio profundo, el despliegue de los paracaídas, el aterrizaje, que usa un airbag para amortiguar el impacto final, y la recuperación de la cápsula una vez en tierra. También permitirá probar su capacidad de reutilización parcial, reemplazando el escudo térmico para una futura misión.

Es una misión de un perfil similar a la de la Exploration Flight Test 1 de la cápsula Orión de la NASA aunque de casi un día de duración frente a las tres horas de la misión de la NASA.

En cualquier caso la nueva cápsula todaví no tiene ni nombre ni fecha de entrada en servicio; es mucho más importante para el programa espacial chino que todo vaya bien en este lanzamiento porque el Larga Marcha 5B es un componente fundamental para sus planes para lanzar una estación orbital modular. Si todo va bien su primer módulo podría ser lanzado, por fin, a principios de 2021.

A más corto plazo aún es importante que el lanzamiento vaya bien porque un Larga Marcha 5 será el encargado de lanzar la misión Tianwen-1, compuesta por un orbitador y un rover rumbo a Marte el próximo mes de julio.

En ese sentido hace apenas unos meses que el Larga Marcha 5 ha vuelto al servicio tras haber fallado su segundo lanzamiento en julio de 2017. Así que a los nervios habituales de lanzar una misión interplanetaria se unen los de depender de un cohete con pocos lanzamientos a sus espaldas.

(Algunos datos vía Space News).

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