Por @Alvy — 30 de Marzo de 2020

Los Crononautas Podcast - Temporada 3Ayer estuvimos grabando un episodio de Los Crononautas, versión confinamiento: cada cual en su casa y la videoconferencia Zoom en la de todos, para reírnos un poco y vernos los caretos. Ya está en la red en formato podcast como segundo episodio de la tercera temporada, a través de iVoox y también como descarga directa.

Mi sección en este episodio trataba de los problemas que tienen los astrónomos con los satélites Starlink de SpaceX, básicamente que producen una «contaminación lumínica» tremenda cuando se realizan observaciones astronómicas. De momento se han lanzado unos 360 –en cómodas tandas de 60– y son especialmente visibles al amanecer y al atardecer tras haber sido «soltados» cuando están todos juntos, en lo que se conoce como el «trenecito de satélites Starlink». Luego se separan y suben a órbitas más altas (de unos 300 km a 550 km, e incluso hasta 1.150 km), pero por desgracia eso no los hace invisibles.

Imagen: National Optical-Infrared Astronomy Research Laboratory / NSF / AURA / CTIO / DELVE
Imagen: National Optical-Infrared Astronomy Research Laboratory / NSF / AURA / CTIO / DELVE

Los astrónomos realizan sus observaciones mirando al cielo nocturno, pero si tienen mala suerte y algún satélite pasa justo por ahí en ese momento… ¡Adiós foto! Como se mueven a gran velocidad ya se sabe que aparecen por un lado y cruzan el firmamento en unos pocos minutos, pero es suficiente para estropear las imágenes, que aparecen con las rayas de las órbitas que describen. Algunos astrónomos se han «rebelado» y protestan por cómo afecta esta contaminación lumínica a la imagen del cielo nocturno; a veces son incluso visibles a simple vista o con binoculares.

Haciendo cálculos y un delicado tratamiento de las imágenes se pueden eliminar esos efectos (los momentos en los que pasan por delante de los sensores ópticos), pero es un proceso lento y engorroso. Una de las ideas que se manejan es pintarlos con un color negro especial que no refleje tanto la luz solar, pero poco se ha avanzado en ese aspecto todavía.

El plan de SpaceX es tener en funcionamiento 12.000 satélites en unos años y ya ha pedido permiso para llegar a unos 40.000, a los que habría que añadir los de Amazon y otras empresas. Una cantidad que aunque no supusiera un problema de «embotellamiento» orbital sí que podría estropear todavía más las observaciones. A un lado de la balanza tendremos mejores comunicaciones y cobertura planetaria, al otro problemas al observar el firmamento. A ver cómo se puede solucionar.

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