Por @Wicho — 6 de Junio de 2022

Casi mes y medio después de devolverlo al Edificio de ensamblado de vehículos (VAB) la NASA ha devuelto el cohete SLS a la plataforma de lanzamiento 39B del Centro Espacial Kennedy para otro intento de carga de propelentes. Pero antes de intentarlo tienen que asegurarse de que todo está conectado y configurado de forma correcta, así que el siguiente intento de carga de propelentes no tendrá lugar antes del día 19.

Es la segunda vez que la agencia saca el SLS a la plataforma de lanzamiento. La primera fue el 18 de marzo de este mismo año. Pero tras varios intentos fallidos a la NASA no le quedó otro remedio que devolver el cohete al VAB.

La idea de estas pruebas es simular un lanzamiento hasta 10 segundos antes de que se produzca antes de lanzar el cohete de verdad por primera vez. Y no es raro que haya problemas; a fin de cuentas el SLS es un sistema muy complejo conectado a equipos de tierra que también tienen lo suyo. De hecho, aunque más o menos tienen un guión base del que parten, la NASA va escribiendo sobre la marcha los procedimientos según van comprobando cómo funcionan las cosas en el MundoReal™. Ya se sabe que en teoría la teoría y la práctica son iguales pero que en la práctica nunca lo son.

Al tener programada la carga de propelentes para no antes del 19 de junio es imposible que la agencia tenga todo listo para la ventana de lanzamiento que va del 29 de junio al 12 de julio: aunque todo vaya bien después de una prueba completada con éxito el cohete tiene que volver al VAB para el armado del sistema de autodestrucción en vuelo y algún otro ajuste final. Para ello son necesarias varias semanas. Así que, con mucha suerte, podrá estar listo para la ventana de lanzamiento que va del 23 de agosto al 6 de septiembre.

Pero lo más probable es que tampoco lleguen a esa. Otras ventanas de lanzamiento de 2022 van del 20 de septiembre al 4 de octubre, sin incluir el 29; del 17 al 31 de octubre, sin incluir el 24, 25, 26 ni el 28; del 12 al 27 de noviembre, sin incluir el 20, 21 ni el 26; y del 9 al 23 de diciembre, sin incluir el 10, 14, 18 ni el 23.

El objetivo es lanzar la misión Artemisa 1. En ella una cápsula Orión no tripulada entrará en órbita alrededor de la Luna. Pero en una órbita elíptica que la convertirá en la cápsula tripulada que más lejos haya estado de la Tierra nunca. Sólo irán a bordo el comandante Moonikin Campos y los maniquíes Helga y Zohar, que ocuparán el lugar de una y un astronauta y con sus sensores medirán los efectos que el viaje tendrá sobre una persona. También irán a bordo los nombres de miles de personas de todo el mundo. Aún estás a tiempo de apuntarte.

Lo que no tengo tan claro es que la NASA esté a tiempo de lanzar el SLS en 2022. Si tuviera que apostar, diría que la cosa está en un 50% de posibilidades.

No será sino hasta la misión Artemisa 2 cuando una Orión despegue con astronautas a bordo. Eso ahora mismo está previsto para mayo de 2024. Será una misión que circunvale la Luna, similar al Apolo 10.

Y habrá que esperar a Artemisa 3 para que la NASA intente un nuevo aterrizaje en la Luna, aunque no antes de 2025… yprobablemente no antes de 2027 o más bien 2028; la NASA no va a empezar antes de 2025 las pruebas con los trajes espaciales que usará la tripulación. Y no sería nada raro que se retrasaran. No hay que olvidar tampoco que el aterrizador lunar para la misión aún no está listo ni de lejos.

El SLS está en Twitter como @NASA_SLS; el equipo de tierra de la NASA que lo gestiona está en @NASAGroundSys. La Orión es @NASA_Orion. El programa Artemisa es @NASA_Artemis. Todas ellas están en mi lista de Twitter de cuentas relacionadas con el espacio.

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