Por @Wicho — 6 de Diciembre de 2020

Hace unos minutos SpaceX ha lanzado la cápsula de carga Dragon 21 rumbo a la Estación Espacial Internacional (EEI). Pero aunque es la vigésimoprimera misión de suministros que lanza rumbo a la EEI es la primera vez que usa una Cargo Dragon, la versión de carga de la Crew Dragon.

Tiene un 20% más de volumen disponible que la Dragon a la que sustituye y dispone del doble de puntos de alimentación para carga que necesita estar refrigerada o alimentada durante el vuelo. Además, dado que comparte el diseño con la Crew Dragon, la carga de ítems de última hora se hace a través de la escotilla de acceso de las tripulaciones. Esto permite la introducción de esos ítems más cerca aún del lanzamiento al no ser necesario cargarlos a través de la escotilla superior con la cápsula en horizontal. De hecho la carga de ítems de última hora se hace a través de la pasarela de acceso de las tripulaciones.

Algunas diferencias entre la Cargo Dragon y la Crew Dragon están en que la primera no lleva los motores SuperDraco del sistema de escape de emergencia y que sólo monta dos de las cuatro aletas del módulo de servicio; las otras dos son sólo necesarias en caso de tener que usar el sistema de escape. Tampoco lleva asientos ni pantallas en el interior ya que nadie los va a usar. Están certificadas para ser utilizadas hasta cinco veces.

La Dragon 21 lleva a bordo 2.972 kg de carga. Incluyen suministros para la tripulación, material para ciencia e investigación, hardware para la Estación, equipos informáticos, y material para paseos espaciales. Aunque 1.090 kg se su carga son la esclusa Bishop de Nanoracks que va en el compartimento no presurizado de la cápsula.

La esclusa Bishop en uso - NASA
Una peculiaridad de las esclusa Bishop es que se puede cargar en mangas de camisa desde el interior de la EEI y luego apuntarla en la dirección adecuada con el brazo robot de la Estación tras haberla desacoplado – NASA

El de hoy ha sido el lanzamiento número 100 con éxito de un Falcon 9 y Ha sido también el lanzamiento número 24 del año para SpaceX, lo que es un nuevo récord de lanzamientos anuales para la empresa.

La primera etapa aterrizó sin problemas en el espaciopuerto flotante Of Course I Still Love You, lo que le permitirá volar en una quinta misión. Con anterioridad había participado en el lanzamiento de los astronautas Bob Behnken y Doug Hurley en la misión DM-2, el satélite surcoreano ANASIS-II, y un lote de satélites Starlink en octubre. Es la vez número 68 que SpaceX recupera una primera etapa; la número 35 en el Of Course I Still Love You.

Está previsto que la Dragon 21 atraque en la EEI a las 19:30, hora peninsular española (UTC +1) del 7 de diciembre. A diferencia de las Dragon de primera generación, que eran capturadas por el brazo robot de la Estación y eran acopladas «a mano», será un acoplamiento automático. Permanecerá allí cinco semanas antes de volver a Tierra con material que ya no es necesario en la EEI o que hay que devolver para su análisis.

Entre Crew Dragon y Cargo Dragon está previsto que siempre haya alguna Dragon atracada en la EEI en 2021.

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