Por @Wicho — 6 de Agosto de 2021

El primer Starship completo – Elon Musk / SpaceX
El primer Starship completo en su plataforma de lanzamiento – Elon Musk / SpaceX

Tres meses exactos después del vuelo con final feliz del Starship SN 15 el personal de SpaceX en Boca Chica ha conseguido montar un Starship completo por primera vez. Esto quiere decir que han colocado sobre la plataforma de lanzamiento una primera etapa Super Heavy (la BN 4)y que le han colocado encima el Starship SN20. Sí, siempre he dicho que es un lío que el sistema completo se llame igual que la segunda etapa.

Esto ha sido a costa de no hacer más pruebas de despegue y aterrizaje con segundas etapas Starship; deben haber decidido que con lo aprendido con las SN 15 y las anteriores es suficiente.

Así que hoy hemos podido ver una imagen que es medio de ciencia ficción y que no habría desentonado en las revistas pulp de las primeras décadas del siglo XX. No hay que olvidar que con 120 metros el Starship (todo el tocho) está destinado a ser el cohete más alto y potente de la historia. Será capaz de colocar 150 toneladas en órbita baja terrestre en un lanzamiento en el que se recuperen las dos etapas; y 250 toneladas si no se recupera ninguna de ellas. También será el primer cohete orbital de la historia completamente reutilizable.

De todos modos, ahora que saben que las dos mitades encajan, aún queda mucho trabajo antes de que podamos ver su primer lanzamiento. Así que en las próximas semanas veremos más o menos esta secuencia de eventos, más o menos en este orden, pero no necesariamente:

  • Desacoplamiento de las dos etapas.
  • Desinstalación de los motores Raptor.
  • Pruebas de resistencia de presión de los tanques de combustible de ambos vehículos.
  • Pruebas de fuerza de ambos vehículos; por eso se retiran los Raptor. SpaceX utiliza arietes hidráulicos para aplicar fuerza al disco inferior de cada uno de los vehículos que en el lanzamiento tiene que soportar el empuje de los motores y transmitirlo al resto de la estructura.
  • Instalación de las losetas del escudo de protección térmica que faltan al Starship SN20. Tiene como el 98% instaladas pero aún faltan las que tienen formas irregulares que hay que mecanizar.
  • Reinstalación de los Raptor.
  • Instalación de la protección térmica de los Raptor del Super Heavy.
  • Pruebas de encendido estático para ambos vehículos.
  • Y acoplarlos de nuevo.

Elon Musk querría haber hecho el primer lanzamiento en julio, pero obviamente esto no ha podido ser. Ahora apunta a que antes que termine el verano. Pero parece que queda mucho trabajo y poco verano… aunque al ritmo que van las cosas en Boca Chica, cualquiera sabe. Así también ganan tiempo para que la Administración Federal de Aviación (FAA) de los Estados Unidos vaya preparando el permiso sin el que no pueden lanzar.

En cualquier caso no hay que olvidar que el primer lanzamiento de un Starship, por muy espectacular que vaya a ser, y por importante que sea el hito, aún es un primer paso bastante preliminar para tener una nave espacial totalmente funcional capaz de colocar cargas útiles en órbita –al SN20 le falta la bodega de carga, por ejemplo–. Y que aún falta mucho para ver una versión tripulada del Starship con todos sus sistemas de soporte vital. Y que ambas cosas son pasos imprescindibles para que SpaceX pueda montar el aterrizador lunar del programa Artemisa de la NASA.

Pero aún así, ¡vaya época más interesante para quienes somos del ramo del espaciotrastorno!

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