Por @Wicho — 9 de Noviembre de 2021

La sombra de Ingenuity durante su decimoquinto vuelo – NASA JPL
Como en todos los vuelos anteriores Ingenuity ha fotografiado su sombra durante su decimoquinto vuelo – NASA JPL

Ingenuity, el pequeño helicóptero que acompaña al rover Perseverance de la NASA en Marte, acaba de llevar a cabo su decimoquinto vuelo. Ha sido un vuelo de 128,8 segundos en el que Ingenuity ha recorrido unos 425 metros y ha aterrizado a unos 40 metros del punto de aterrizaje del vuelo 9. La idea es que en unos pocos vuelos –el equipo de la misión estima que entre cuatro y siete– el helicóptero vuelva al Campo de los Hermanos Wright, que es desde dónde despegó para su primer vuelo.

El objetivo a más largo plazo es que acompañe a Perseverance en un recorrido que rodea dos cráteres que hay hacia el norte del lugar de aterrizaje de la misión –Octavia E. Butler Landing site– para dirigirse luego a la zona marcada como Three Forks en la imagen. Igual que Ingenuity, Perseverance tendrá que desandar el camino andado. Se puede ver la posición de ambos en este mapa.

Recorrido de Perseverance en su primera y segunda campañas sobre Marte – NASA/JPL-Caltech/University of Arizona
Recorrido de Perseverance en su primera y segunda campañas sobre Marte – NASA/JPL-Caltech/University of Arizona

Hay que tener muy presente que el objetivo de Ingenuity era hacer cinco vuelos en Marte a lo largo de un mes; no se suponía que fuera a ser más que un demostrador tecnológico para comprobar que era posible el vuelo de una aeronave más pesada que el aire en el planeta rojo. Pero ha superado todas las expectativas con creces y casi seis meses después de que pasara aquel primer mes el helicóptero sigue volando y haciendo de explorador de avanzadilla para el rover y el equipo de la misión.

Impresión artística de Ingenuity en vuelo en Marte - NASA/JPL
Impresión artística de Ingenuity en vuelo en Marte - NASA/JPL

Y a tenor de cómo van las cosas todo parece indicar que seguirá volando al menos unos cuantos meses más. Sin duda es un resultado absolutamenet magnífico para este componente de la misión.

De hecho tanto este vuelo como el anterior han servido para demostrar el funcionamiento del rotor del helicóptero y de su sistema de guiado y control de vuelo en condiciones que no se habían probado antes de salir de la Tierra. Eso es debido a que en esta época del año el aire es aún menos denso en Marte que cuando llegó, con lo que Ingenuity tiene que hacer girar sus aspas a 2.700 revoluciones por minuto frente a las 2.500 habituales para compensar esa falta de densidad.

En total Ingenuity ha volado unos 3.300 metros y acumula unos 27 minutos en el aire.

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