Por @Wicho — 16 de Enero de 2021

El SLS en el Banco de Pruebas B2 del Centro Espacial Stennis – NASA
El SLS en el Banco de Pruebas B2 del Centro Espacial Stennis. Es el pepino naranja que se intuye entre los andamios – NASA

Con años de retraso –muchos años de retraso– sobre las previsiones iniciales la NASA está lista para hacer la que será la última gran prueba del cohete SLS antes de su primer lanzamiento. Está prevista para una ventana de dos horas que se abre a las 22:00, hora peninsular española (UTC +1) del sábado 16 de enero de 2021.

Durante esta prueba, la última de ocho pruebas cada vez más complejas del cohete, el núcleo central del SLS –su primera etapa sin los propulsores de combustible sólido externos que usará durante los lanzamientos– será llenada de propelentes y sus motores encendidos durante los ocho minutos correspondientes a un lanzamiento real. Se podrá seguir desde las 21:20 a través de NASA TV.

El SLS, de Space Launch System, Sistema de Lanzamiento Espacial, está destinado a ser, por así decirlo, el Saturno V del siglo XXI. Aunque a estas alturas quizás ya no tenga mucho sentido que la NASA esté desarrollando un cohete de estas características cuando la iniciativa privada podría proporcionarle en breve otras opciones más baratas.

Pero en cualquier caso tras tantos años de desarrollo –llevan a vueltas con él desde 2011– y dinero invertidos en él la NASA lo va a usar sí o sí para el programa Artemisa. Es el programa que pretende volver a colocar una misión tripulada sobre la superficie de la Luna en 2024, aunque sigo apostando a que va a ser que no. Al menos no en ese año.

Si la prueba sale bien el cohete será enviado al Centro Espacial Kennedy, dónde ya se están ensamblando sus propulsores de combustible sólido. Y si no hay más retrasos –cosa que dudo– la misión Artemisa 1 despegará del Complejo de Lanzamiento 39B del Centro Espacial Kennedy en noviembre de 2021.

El SLS está en Twitter como NASA_SLS.

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