Por @Alvy — 14 de Febrero de 2020

Una minifig de Lego gigante

Este curioso y autorreferente kit de Lego propuesto para las Lego Ideas por Seb_E es una minifig de Lego gigante, lo cual debería renombrarse como maxifig o algo parecido. Normalmente los pequeños personajes son parte de kits más grandes, pero en este caso estamos un poco ante el mundo al revés: un kit para construir una «gran» mini-figurita. Su tamaño: 28 cm de alto.

El resultado es una minifig a escala 6:6 o 7:1 más o menos, con las articulaciones tan parecidas a las originales como es posible –piernas y manos– empleando piezas estándar. También tiene pelo y una camiseta que se podría personalizar con pegatinas.

En total es un kit de 1.000 pequeñas piezas, que además de la figurita incluyen otra piezas gigantes de Lego hechas de piezas de Lego estándar más pequeñas. La autorreferencia a nivel máximo.

(Vía The Awesomer.)

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Por @Wicho — 14 de Febrero de 2020

Sobrevolando el espaciopuerto - Virgin Galactic
VSS Unity portado por su avión nodriza VMS Eve sobrevolando el espaciopuerto - Virgin Galactic

Tras completar el traslado de las aproximadamente cien personas que tenían que mudarse y contratar localmente el resto de los puestos que necesitaba cubrir Virgin Galactic ya ha llevado su primer avión cohete SpaceShipTwo al espaciopuerto de Nuevo México.

Pronto empezarán una serie de vuelos cautivos de prueba para que el personal se familiarice tanto con las nuevas instalaciones como con el espacio aéreo de la zona.

Frente a la terminal - Virgin Galactic
Frente a la terminal de pasajeros - Virgin Galactic

En el hangar - Virgin Galactic
En el hangar - Virgin Galactic

Luego vendrán una serie de vuelos de prueba más en los que Unity encenderá su motor. Durante esta fase también se terminarán las evaluaciones finales de la cabina de la nave y de la experiencia de los futuros astronautas en preparación del arranque de los vuelos comerciales «al espacio».

Eso sí, no se atreven a dar una fecha para ello.

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Por @Alvy — 14 de Febrero de 2020

Me gustó bastante esta charla del físico Sean Carroll en la Universidad de Cambridge por varias razones, pero principalmente porque es reciente y está muy actualizada; tiene un nivel adecuadamente divulgativo y se centra en explicar lo que no sabemos y está pendiente de desentrañar de la física desde hace más de un siglo. Por otra parte digamos que es de los físicos que intenta llevar el juego a su terreno (sus teorías favoritas) aunque en justicia también hay que decir que menciona los pros y contras de otras.

La charla dura cerca de una hora, así que es de las de ver tranquilamente aunque ¡ojo! todo se explica muy rápido y sin paños calientes. Carroll primero hace una introducción y con su habitual dominio escénico y de la exposición enumera esos tres «misterios», a saber:

  • La mecánica cuántica. Carroll recuerda que ya el mismísimo Richard Feynman afirmó aquello de que «se puede decir con seguridad que nadie entiende la mecánica cuántica» y eso fue medio siglo después de que se propusiera. Un siglo después Carroll cree que seguimos igual… o peor. Reitera que no hay consenso respecto a cómo entenderla, aunque irónicamente sabemos aprovecharnos de cómo funciona y hacer cálculos para hacer crear avances increíbles con ella, desde los láseres a los nuevos materiales o los ordenadores cuánticos. Pero según él, nos hemos despreocupado de intentar entender la mecánica cuántica en profundidad: ¿Cómo se interpreta correctamente? ¿De dónde surge su aleatoriedad? ¿Cómo lidiar con el problema de la medida? Según él la interpretación de Hugg Everett y sus universos paralelos es más simple y no tan complicada de aplicar como parecería en principio; esto me pareció expuesto de una forma brillante.
  • De dónde provienen la gravedad y el espacio-tiempo. Esto tiene que ver con la famosa unificación entre la Relatividad General y la mecánica cuántica, dos conceptos que parecen estar separados por un amor imposible: la mecánica cuántica «hace desaparecer los conceptos clásicos» y la Relatividad de Einstein trabaja con gravedad y espacio-tiempo clásicos. Suceden cosas muy extrañas en el vacío (que no está tan vacío) y su relación con el entrelazamiento cuántico. Quizá entendiendo mejor la mecánica cuántica y el vacío –campo en el que trabajan muchos físicos experimentales– se pudiera plantear si es de ahí de donde surgen de algún modo el espacio-tiempo y la gravedad como consecuencia lógica. (En esto es en lo que lleva tiempo trabajando Carroll).
  • La flecha del tiempo. Este sería el tercer misterio: por qué el pasado y el futuro son diferentes y el porqué hay esa aparente asimetría. Sabemos que la entropía y la segunda ley de la termodinámica marcan la flecha del tiempo tal y como lo percibimos, pero no está muy claro por qué al principio de los tiempos la entropía era tan baja –cuestiones cosmológicas aparte–, por qué la percibimos como la percibimos, su relación con la causalidad y otras cosas. También andan por ahí los sistemas caóticos, un estado especialmente interesante de los sistemas físicos porque es donde suceden cosas que no son demasiado aburridas (de hecho esos estados contienen más información).

Según Carroll el misterio de la mecánica cuántica es incluso más primordial que el de la materia oscura y la energía oscura, así como que el de la flecha del tiempo y la naturaleza del espacio-tiempo y la mismísima gravedad. Es algo que parece mucho más fundamental para comprender cómo funciona el universo; quizá resolviendo algunos de esos enigmas –no simplemente verificando que los cálculos funcionan– tuviéramos buenas pistas acerca de los otros.

§

Para quien le interesen más estos temas hay mucho material en todos los formatos siguiendo los enlaces (abajo hay una estupenda selección) y buscando por ahí. Para mi gusto, por desgracia, buscar resulta hoy en día un tanto repetitivo; encontré por ejemplo otro vídeo también reciente de Carroll de otra conferencia titulada Many Worlds en el Festival de Humanidades de Chicago que es básicamente igual, chiste por chiste. También hay innumerables mini-entrevistas aburridas de unos pocos minutos de esas en las que parece que entrevistador y entrevistado están en un estudio de radio (¿para eso grabar un vídeo?) además de podcasts en YouTube (sí: podcasts en YouTube, con una imagen fija; algo que no alcanzo a comprender). En fin, los añadido a mi lista personal de los «misterios del mundo moderno».

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Por @Wicho — 14 de Febrero de 2020

Impresión muy artística del sistema solar - NASA
Impresión muy artística del sistema solar - NASA

La NASA acaba de anunciar cuatro nuevas misiones finalistas para los próximos lanzamientos del Programa Discovery. Estas son, por orden alfabético. Los enlaces van a Eureka, el blog de Daniel Marín:

DAVINCI+ (Deep Atmosphere Venus Investigation of Noble gases, Chemistry, and Imaging Plus – Investigación de los gases nobles, la química y la imagen en la atmósfera profunda de Venus). Su objetivo es analizar la atmósfera de Venus para entender cómo se formó, evolucionó y determinar si Venus alguna vez tuvo un océano. DAVINCI+ se sumergirá en la inhóspita atmósfera de Venus para medir con precisión su composición hasta la superficie. Los instrumentos están encapsulados dentro de una esfera que tiene como objetivo protegerlos del intenso ambiente de Venus. El + se refiere al componente de imágenes de la misión, que incluye cámaras en la esfera que descenderá a la superficie y en el orbitador diseñadas para mapear el tipo de roca que hay en la superficie del planeta. La última misión in situ dirigida por EE.UU. a Venus fue en 1978. Los resultados de DAVINCI+ tienen el potencial de remodelar nuestra comprensión de la formación de los planetas terrestres en nuestro sistema solar y más allá. James Garvin del Centro de Vuelos Espaciales Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland, es el investigador principal. Goddard se encargaría de la gestión del proyecto.

IVO (Io Volcano Observer – Observador de los volcanes de Ío). Exploraría Ío, la luna de Júpiter, para estudiar cómo las fuerzas de marea dan forma a los cuerpos planetarios. Io se calienta por el constante aplastamiento al que se ve sometida por la gravedad de Júpiter y es el cuerpo volcánicamente más activo del sistema solar. Se sabe poco sobre las características específicas de Ío, como por ejemplo si existe un océano de magma en su interior. Usando sobrevuelos cercanos IVO evaluaría cómo se genera el magma y cómo es expulsado al exterior en Io. Los resultados de la misión podrían revolucionar nuestra comprensión de la formación y evolución de los cuerpos rocosos y terrestres, así como de los océanos helados en nuestro sistema solar, y de los planetas extrasolares en todo el universo. Alfred McEwen de la Universidad de Arizona en Tucson es el investigador principal. El Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins en Laurel, Maryland, se encargaría de gestionar el proyecto.

TRIDENT. Exploraría Tritón, una peculiar y muy activa luna helada de Neptuno, para entender de qué forma se pueden formar mundos habitables a enormes distancias del Sol. La misión Voyager 2 de la NASA demostró que Tritón tiene una activa renovación de su superficie, que de hecho es la segunda más joven del sistema solar, con la posibilidad de que haya expulsión de plumas de gas y una atmósfera. Junto con una ionosfera que puede crear nieve orgánica y el potencial de un océano interior, Tritón es un emocionante objetivo de exploración para entender cómo pueden desarrollarse mundos habitables en nuestro sistema solar y en otros. Usando un único sobrevuelo Trident mapearía Tritón, caracterizaría los procesos activos y determinaría si el océano subterráneo previsto existe. Louise Prockter del Instituto Lunar y Planetario/Asociación de Investigación Espacial Universitaria en Houston es la investigadora principal. El Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA en Pasadena, California, se encargaría la gestión del proyecto.

VERITAS (Venus Emissivity, Radio Science, InSAR, Topography, and Spectroscopy – Emisividad de Venus, radiociencia, InSAR, topografía y espectroscopia). Cartografiaría la superficie de Venus para determinar la historia geológica del planeta y entender por qué Venus se desarrolló de forma tan diferente a la Tierra. Orbitando a Venus con un radar de apertura sintética (SAR), VERITAS mediría la elevación de la superficie de casi todo el planeta para crear reconstrucciones tridimensionales de su topografía y confirmar si procesos como la tectónica de placas y el vulcanismo siguen activos en Venus. VERITAS también cartografiaría las emisiones infrarrojas de la superficie para trazar la geología de Venus, que es en gran parte desconocida. Suzanne Smrekar del Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA en Pasadena, California, es la investigadora principal. El JPL se encargaría de la gestión del proyecto.

En este hilo hay vídeos de cada uno de los investigadores principales de las misiones en los que, lógicamente, hablan de ellas.

Davinci y Veritas ya fueron finalistas en 2015, aunque en aquella ocasión las escogidas fueron Lucy y Psyche. Los equipos de cada una de las misiones seleccionadas recibirán ahora tres millones de dólares cada uno para realizar estudios detallados que tendrán que presentar en nueve meses a la NASA, que seleccionará hasta dos de ellas para su lanzamiento a mediados o finales de la década de los 2020. Sabremos el o las ganadoras en 2021.

El Programa Discovery es el que cubre las misiones de exploración del sistema solar más «baratas» de la NASA, así que tienen que encajar en un presupuesto máximo de 500 millones de dólares, lanzamiento y contribuciones de instituciones de otros países aparte.

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