Por @Wicho — 2 de Mayo de 2015

Los pilares de la creación
Composición a color de los Pilares de la Creación con datos de MUSE

Los pilares de la creación, unas enormes columnas de gas situadas en la Nebulosa del Águila, a unos 7 000 años luz de la tierra, es una de las imágenes más conocidas del Hubble.

El pilar de la izquierda tiene unos cuatro años luz de longitud; el de la derecha dos.

Y ahora, gracias a observaciones realizadas con el instrumento MUSE del Very Large Telescope, el Telescopio Muy Grande del Observatorio Europeo Austral, sabemos como se distribuyen estos pilares en tres dimensiones:

Los pilares de la creación en 3D
Los pilares de la creación, revelados en 3D

Pero las mediciones llevadas a cabo con MUSE han permitido también calcular el ritmo al que pierden masa los pilares a causa de la intensa radiación de las estrellas en nacimiento próximas a ellos, la misma que los hace brillar de la forma en la que brillan y resulta que les quedan solo unos tres millones de años de vida.

Una nadería a escala cósmica, lo que ha llevado a los autores de este estudio a sugerir que podríamos rebautizarlos como los pilares de la destrucción.

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Por @Alvy — 1 de Mayo de 2015

En esta charla TED el neurocientífico Greg Gage realiza una demostración de salón sobre cómo captar con unos sensores las señales que el cerebro de una voluntaria envía a los músculos de la mano –en forma de descargas eléctricas– para lanzar un latigazo de corriente a unos electrodos conectados al brazo de otro voluntario distinto.

Tras calibrar los aparatos lo que se hace es realizar la detección y luego lanzar una corriente diferente hacia el brazo del otro voluntario – básicamente «forzándole» a mover su brazo contra su voluntad. Podríamos decir que es una mini-electrocución controlada por señales cerebrales. ¡Y funciona!

Lo más divertido del vídeo está hacia el final, cuando a partir de 04:45 la chica comienza a mover la muñeca del chico como si fuera un juego. No es algo que duela ni nada de este –a esta escala– porque es tan solo un pequeño calambre en el punto justo, procedente de un kit electrónico bastante barato, que incluye el software de «aprendizaje» para medir las señales de entrada, reguladar la sensibilidad y activar electrodos de salida. Algo así como la «versión moderna del reflejo automático», como cuando te dan en la rodilla con el martillito, vamos.

Lo más genial del asunto está al final, cuando en 05:15 el científico plantea qué sucederá si no es la voluntaria la que mueve su brazo, sino si se realiza el mismo movimiento de otra forma. Nada sucede, porque no hay una señal bajando desde el cerebro al brazo. Este método solo detecta cuándo el cerebro envía una orden en forma de impulsos eléctricos, no el propio movimiento de la mano, así que el detector simplemente no recibe nada.

Como puede juzgarse por el resultado y las risas entre el público una demostración de este estilo resulta la mar de curiosa y espectacular.

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Por @Wicho — 30 de Abril de 2015

Impresión artística de la Messenger en órbita alrededor de Mercurio
Impresión artística de la Messenger en órbita alrededor de Mercurio - NASA

Según las últimas estimaciones sobre su órbita hoy a las 19:26:02 UTC la sonda Messenger de la NASA se estrellará sobre la superficie de Mercurio a unos 14 000 kilómetros por hora, creando un cráter de unos 16 metros de diámetro con su impacto.

Lanzada el 3 de agosto de 2004, Messenger lleva en órbita alrededor de Mercurio desde el 18 de marzo de 2011; fue la primera sonda espacial en entrar en órbita alrededor de él.

En estos cuatro años y un poco –siete días solares en Mercurio– ha enviado de vuelta más de 255 000 imágenes y un montón de datos que nos han permitido determinar la composición de Mercurio, estudiar su historia geológica, y medir su campo magnético y sus variaciones, y confirmar que sí parece tener un núcleo líquido, como sospechaban los científicos, entre otras cosas.


La superficie de Mercurio en color falso: en blanco o azul claro los cráteres y los fragmentos eyectados de estos sobre la superficie, en azul y azul oscuro el material «base» de Mercurio, y en color bronce las llanuras formadas por la erupción de lava fluida - NASA

Algunas de las sorpresas que nos ha proporcionado son las elevadas concentraciones de calcio y magnesio presentes en la superficie de Mercurio, que su campo magnético está desplazado muy al norte del centro del planeta, o que hay hielo de agua en el fondo de algunos cráteres donde nunca llega la luz del Sol.

Los instrumentos de a bordo siguen funcionando correctamente, y seguirán haciéndolo hasta el último momento, transmitiendo todos los datos que puedan; la cuenta de Twitter de la Messenger también sigue activa en @Messenger2011.

Pero el problema es que la Messenger se ha quedado sin combustible, con lo que ya iba a dejar de ser posible controlarla, por lo que la NASA ha optado por un impacto controlado para sacar datos de ella hasta el final.

Zona del impacto
Trayectoria final y zona del impacto. El cráter de la derecha es el cráter Janacek, con unos 50 kilómetros de diámetro - NASA

El conservar combustible es, de hecho, la causa de que Messenger tardara siete años en llegar a su destino: enviar una sonda en dirección al interior del sistema solar hace que esta acelere enormemente debido a la gravedad del Sol, por lo que para evitar tener que llevar a bordo toneladas de combustible para frenar al llegar a Mercurio la Messenger siguió una trayectoria indirecta para eliminar su exceso de velocidad.

Para ello pasó una vez por las proximidades de la Tierra un año después de su lanzamiento para modificar su trayectoria usando la gravedad de esta y su motor principal para apuntar hacia Venus.

Por Venus pasó el 24 de octubre de 2006 y de nuevo el 5 de junio de 2007, llevando a cabo entonces la maniobra que más velocidad le hizo perder; en este segundo encuentro se utilizaron además todos los instrumentos de a bordo para observar Venus e ir ensayando para la llegada a Mercurio.

Durante todo este tiempo Messenger también aprovechó para hacer una foto de familia del sistema solar desde su interior.

Los pasos por Venus dejaron a la Messenger ya lista para ir hacia Mercurio, aunque necesitó tres pasadas por sus proximidades, el 14 de enero de 2008, el 6 de octubre del mismo año, y el 29 de septiembre de 2009, unidas a una maniobra más de frenado el 24 de noviembre de ese año para terminar de frenar lo suficiente y permitir así su captura por Mercurio el citado 18 de marzo de 2011.

Nadie dijo que la navegación espacial fuera una cosa sencilla.

La próxima misión que está previsto que llegue a Mercurio es la BepiColombo, una misión conjunta de la Agencia Espacial Europea y la JAXA, la Agencia Japonesa de Exploración Aeroespacial.

Mercury Magnetospheric Orbiter
El Mercury Magnetospheric Orbiter, la contribución japonesa a @BepiColombo - NASA

La BepiColombo consta de dos orbitadores que serán lanzados y viajarán juntos, el Mercury Planetary Orbiter (MPO) de la ESA y el Mercury Magnetospheric Orbiter (MMO) de la JAXA.

El primero de ellos, con 11 instrumentos a bordo, tendrá como objetivo principal el estudio de la composición de la superficie y del interior Mercurio; el segundo, con cinco instrumentos a bordo, tendrá como objetivo principal el estudio de la magnetosfera del planeta.

Su lanzamiento, de todos modos, se ha retrasado sobre las previsiones originales y ahora mismo las estimaciones son que no se producirá al menos hasta enero de 2017, para llegar a Mercurio en enero de 2024.

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Por @Wicho — 30 de Abril de 2015

Plutón y Caronte vistos por la cámara LORRI

Aún necesitan de mucho procesado extra para que se pueda apreciar, pero en estas imágenes, tomadas entre el 12 y el 18 de abril por la cámara LORRI de la New Horizons, cuando estaba aún a unos 100 millones de kilómetros de Plutón y Caronte, ya se pueden apreciar algunos detalles de la superficie de Plutón, tal y como se puede leer en NASA's New Horizons Detects Pluto Surface Features, Including Possible Polar Cap.

Parece haber un casquete polar y se aprecian zonas claras y zonas oscuras en el resto del planeta, y aunque da la impresión de que Plutón tiene forma irregular esto es por el procesado de las imágenes y porque aún están tomadas desde muy lejos.

Procesado de imágenes

Pero ya son mejores que las mejores que teníamos, tomadas por el Hubble entre 2002 y 2003, y cada día serán mejores, hasta el 14 de julio, cuando la New Horizons pasará rozando Plutón.

Plutón visto por el Hubble

Estas imágenes, sin procesar, se pueden ir disfrutando en el repositorio que la NASA ha abierto, LORRI Images from the Pluto Encounter.

La New Horizons será la primera sonda de la historia en aproximarse a Plutón; se le puede seguir en Twitter como @NewHorizons2015.

Como dice Alan Stern, el investigador principal de la misión, no es que la New Horizons haya sido lanzada porque haya una serie de preguntas específicas que responder acerca de Plutón y sus lunas, sino que se trata de, por primera vez recoger tantos datos como podamos acerca de ellos para luego poder plantearnos esas preguntas.

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