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Categoría: Ciencia

Curiosity encuentra metano y moléculas orgánicas en Marte

SAM
Curiosity ha detectado el metano con su instrumento SAM, visto aquí durante su instalación en el rover - NASA

No es la primera vez que detectamos metano en Marte; de hecho se había hecho tanto con telescopios terrestres como con instrumentos a bordo de sondas que orbitan el planeta.

Pero los datos obtenidos mediante esas observaciones tenían tantas variaciones que había dudas de que no se tratara de errores en los instrumentos o en el procesado de datos.

Sin embargo, el análisis de los datos recogidos por Curiosity durante los primeros 605 soles de su misión –un sol es un día marciano– no deja lugar a dudas: en Marte hay metano; lo ha detectado con el espectrómetro TLS, Tunable Laser Spectrometer, del instrumento SAM, Sample Analysis at Mars.

El metano nos llama mucho la atención porque en la Tierra el 90 por ciento de este es de origen biológico, y el 10 por ciento restante de origen geológico.

Aunque ojo, que el que haya metano en Marte no quiere decir ni de lejos que haya un proceso biológico allí que lo produzca.

Además, el metano es relativamente inestable y en las condiciones reinantes en Marte desaparece en unos 300 años, con lo que si Curiosity lo ha detectado es que hay una fuente activa de metano en el planeta, con lo que queda ver si con futuras sondas y rovers podemos averiguar su origen.

Por si esto fuera poco aunque la concentración de metano detectada por Curiosity es menor de lo esperada –aunque esto puede ser una característica de la zona en la que está– esta concentración sube y baja periódicamente; hay mediciones que son diez veces mayores que otras.

Hay más información acerca de este importante descubrimiento en ¡Curiosity detecta metano en Marte! (Bitácora de Curiosity 43) y en El misterio del metano en Marte.

La nota de prensa original de la NASA está en NASA Rover Finds Active, Ancient Organic Chemistry on Mars.

Así que, como suele pasar en ciencia, cuando llegamos a un lugar con una serie de preguntas en la mente y empezamos a buscar respuestas, nos hemos encontrado con más preguntas: ¿Qué proceso produce el metano marciano? ¿Por qué sube y baja su concentración en la atmósfera marciana?

Preguntas, siempre más preguntas.

Ah, y por el mismo precio Curiosity ha detectado por primera vez moléculas orgánicas en rocas marcianas, uno de los objetivos principales de la misión.

Fallado el concurso de fotografía científica Fotciencia 12

Estas son las imágenes ganadoras de Fotciencia 12, convocado por la Fundación Española para la Ciencia y la Tecnología (FECYT) y el Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC).

Su objetivo es «acercar la ciencia y la tecnología a los ciudadanos mediante una visión artística y estética sugerida a través de imágenes científicas y un comentario escrito del hecho científico que ilustran».

Además de las ganadoras, se pueden ver las fotografías presentadas al concurso en las categorías general, micro, y la ciencia en el aula.

Una selección de las fotografías participantes se convertirá en una exposición itinerante que se podrá ver a lo largo de 2015 en distintos lugares de España.

Las galerías de fotos ganadoras y participantes en las ediciones anteriores están también en línea.

Magnetizar los vertidos de petróleo para facilitar su recogida

En el reportaje The Magnetic Wand That Cleans Oil Spills de Motherboard, se explica cómo magnetizando orgánicamente el petróleo derramado éste puede luego recogerse con imanes.

Añadiendo magnetita natural al crudo y utilizando imanes resulta en teoría más fácil controlar y manipular el vertido y capturarlo de forma efectiva y de tal modo que el crudo puede aprovecharse después de separar en el mismo proceso de recuperación el agua y la magnetita.

Un idea anterior parecida también recurre al magnetismo y al uso de esponjas ultraligeras capaces de absorber hasta 100 veces su peso en crudo —aunque es verdad que el peso de la esponja es de apenas 5 miligramos por cm3.

En este caso el petróleo derramado queda atrapado en los miles de tubos y huecos del interior de la esponja hidrófoba que facilita, igual que en el método anterior, la separación del agua y del crudo.

¿Qué son la vida y la muerte?

Los seres vivos evitan caer en el desorden y el equilibrio.

– Erwin Schrödinger

Wait But Why ha preparado esta animación documental (perfectamente subtitulada en castellano) en la que se adentran en algunas cuestiones sobre qué es la vida e incluso se plantean revisar si la muerte es algo real, teniendo en cuenta que seres que podrían considerarse «muertos» a veces reviven y recuperan su actividad natural (ej. los virus).

Y es que todo es un poco un problema de definiciones: dado que es difícil definir con exactitud lo que es la vida, lo mismo sucede con la muerte y con la delgada línea que separa a ambas. Algo que hace a los autores preguntarse cuán diferentes somos de un pato, una célula o una piedra, pues si se razona paso-a-paso las diferencias no son tantas como parecen.

Suele aceptarse que la vida dedica la energía a revertir la entropía. En otras palabras: los seres vivos usamos la energía para «ordenar» nuestro cuerpo y nuestro entorno en algo – algo en cierto modo antinatural en un universo que busca el equilibrio y tiende al desorden.

Por otro lado una célula individual suele considerarse viva: nace, consume energía, puede mantenerse aislada, interactúa con su entorno, crece, se reproduce, evoluciona… Pero hete aquí la gran paradoja: ninguno de los componentes que hacen que la célula sea lo que es puede considerase vivo en sí mismo; esos componentes podrían considerarse «piezas muertas» del mismo modo que un tornillo, el motor o el manual de un coche no son un coche. La vida, según explican, sería como «un coche que va reconstruyendo sus piezas constantemente mientras circula a 100 km/h, con materiales que va recogiendo por la calle».

También ronda por ahí el curioso aspecto de considerar a la vida como información, más específicamente la contenida en el ADN. Esto explicaría algunas cosas y complicaría otras. Por ejemplo, permite repensar qué es la inteligencia artificial que en estos tiempos estamos casi a punto de crear.

El vídeo acaba con otra serie de planteamientos más universales y preguntas, muchas preguntas. Y eso es lo que hace que sea tan interesante: que no solo aprendes cosas sino que al terminar te estarás cuestionando más cosas que cuando empezaste a verlo.

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