Por @Wicho — 7 de Julio de 2015

New Horizons, Plutón y Caronte por Thierry Lombry

A las 16:34 UTC del 7 de julio de 2015 la sonda New Horizons de la NASA ha comenzado a ejecutar la secuencia de comandos diseñada para su sobrevuelo de Plutón, tal y como se puede leer en NASA's New Horizons on Track for Pluto Flyby.

Si todo va bien el momento de máxima aproximación al ex–planeta se producirá el 14 de julio de 2015 a las 11:49:57 UTC.

Es toda una coincidencia que la primera vez que vamos a realizar un sobrevuelo de Plutón, el último planeta que nos faltaba cuando fue lanzada la misión, sea justo en el 50 aniversario del primer sobrevuelo de otro planeta, en este caso el de Marte por parte de la Mariner 4.

Eso sí, durante el encuentro con Plutón la New Horizons recogerá aproximadamente 5 000 veces más información que la Mariner 4 durante su sobrevuelo de Marte.

La New Horizons dio un susto el fin de semana del 4 de julio al ponerse en modo seguro por una sobrecarga del ordenador de a bordo, al que se le puso a hacer demasiadas cosas a la vez, aunque el problema fue rápidamente identificado.

Lo que sucedió es que el ordenador principal de la sonda tenía que comprimir unos datos para enviar a tierra y al mismo tiempo cargar precisamente la secuencia de comandos para el sobrevuelo de Plutón, lo que demostró ser demasiado para el corazón de consola de la New Horizons.

La secuencia de comandos durante la aproximación está calculada para que esto no suceda, y en cualquier durante la fase de sobrevuelo de Plutón las observaciones científicas tienen prioridad, por lo que si la New Horizons entrara de nuevo en modo seguro en este caso lo que haría sería repetir la última toma de datos realizada y seguir con la secuencia de comandos, en lugar de quedarse esperando a recibir instrucciones de la Tierra.

La New Horizons lleva a bordo siete sofisticados instrumentos que pesan en total 31 kilos y que se usarán para obtener imágenes de Plutón y sus satélites, medir la composición y actividad de su atmósfera, y el viento solar a esa distancia del Sol.

Pero dada la distancia a la que está –unos 5 000 millones de kilómetros de la Tierra– y la potencia de su transmisor de radio recibiremos datos de ella a tan sólo 1000 bits por segundo, con lo que se necesitaremos unos 16 meses para terminar de recibir todos los datos que se espera que obtenga durante la fase de aproximación máxima a Plutón.

Plutón a 12,5 millones de kilómetros
Plutón a 12,5 millones de kilómetros el 3 de julio de 2015, antes de que la New Horizons entrara en modo seguro - NASA/JHUAPL/SWRI

Las primeras imágenes a máxima resolución, de 0,4 kilómetros por pixel, no las tendremos hasta el 16 de julio; las de 1,8 kilómetros por pixel de cuando la New Horizons se esté alejando de Plutón llegarán el día 20… Y hasta mediados de septiembre no volveremos a recibir imágenes de la cámara principal de la sonda porque tendrán prioridad en la transmisión otros datos.

Se puede seguir a la New Horizons en Twitter como @NewHorizons2015, una cuenta mantenida por Alan Stern, su investigador principal, y en @NASANewHorizons, la cuenta oficial.

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Por @Alvy — 7 de Julio de 2015

Stuff in Space

StuffIn.Space es un genial nombre para esta espectacular visualización de satélites y otros objetos orbitando la Tierra en tiempo real. Están tanto los satélites artificiales como los restos de basura espacial que nos rodea y que los científicos intentan desintegrar o destruir de alguna forma ingeniosa para evitar que pudieran llegar a ser peligrosos en una reentrada sin control.

En el menú de la parte de arriba se pueden elegir «grupos de satélites» para poder ver toda la constelación de satélites GPS o sus compañeros Iridium, Glonass, Galileo… O bien elegir Debris para ver la basura espacial. Abajo a la izquierda está el zoom y hay varios botones de información.

Aunque como casi todas las visualizaciones similares padece del problema de escala –cada línea pixelada tendría un ancho de quizá 10 km o incluso más, según el zoom– lo cierto es que resulta totalmente espectacular y muy interesante para cotillear un rato «qué hay allá arriba».

Funciona en cualquier navegador moderno con WebGL y utiliza datos procedentes de Space-Track.

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Por @Wicho — 7 de Julio de 2015

El pasado mes de mayo de 2015 el cuentakilómetros de Opportunity, el rover marciano de la NASA, pasaba de los 42,195 kilómetros, la distancia de un maratón, sólo que recorrido sobre la superficie de Marte a lo largo de once años.

En este vídeo se pueden ver imágenes tomadas por las cámaras de navegación del rover durante este recorrido, así como un mapa de su trayectoria.

Opportunity se acaba de tomar unas semanas de descanso durante la reciente conjunción de Marte con el Sol, pero ya vuelve a estar rodando y haciendo ciencia, igual que la flotilla de sondas que tenemos en órbita alrededor del planeta rojo y que Curiosity, su «hermano mayor».

Lo de Opportunity no está nada mal si tenemos en cuenta que estaba diseñado para durar 90 días.

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Por @Wicho — 6 de Julio de 2015

El sarampión había sido declarado eliminado en los Estados Unidos en el año 2000, pero en los últimos años la enfermedad ha vuelto a repuntar en el país gracias al movimiento antivacunas y a personas que vienen infectadas de fuera del país.

De hecho en 2014 se alcanzó un récord de casos desde 1994, y es muy probable que 2015 lo supere gracias a un brote localizado en los parques Disneyland y Disney California Adventure Park en California.

Estos días se ha sabido que una mujer del estado de Washington ha fallecido a causa de una neumonía derivada de un sarampión que cogió en el centro médico en el que estaba internada, aunque es cierto que presentaba otros problemas de salud que hacían que su sistema inmune estuviera debilitado.

En España hace unos días moría un niño de seis años por difteria por no haber sido vacunado en su momento.

Así que toca decirlo de nuevo: las vacunas funcionan y salvan vidas, y salvo casos muy específicos, y siempre bajo consejo médico, no hay ningún motivo que recomiende no vacunar a los niños.

Un par de lecturas adicionales sobre el tema:

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