Categoría: Ciencia

Este es el asentamiento humano más remoto —y no es la Estación Espacial Internacional

Concordia Station Large

En Gizmag, Concordia – science at the edge of the world,

La estación polar Concordia es el asentamiento humano más aislado e inhóspito, y para llegar hasta ella hay que viajar más lejos y durante más tiempo que para alcanzar la Estación Espacial Internacional. Concordia es una instalación que la Agencia Espacial Europea utiliza para investigar los efectos sobre el cuerpo humano que tienen los vuelos espaciales de larga duración.

Llegar por tierra hasta la Estación Polar Zebra Concordia, siuada en la región Antártica, en el Polo Sur, en una meseta a 3.200 metros sobre el nivel del mar, supone recorrer 1.100 km en un viaje de 12 días; las pequeñas entregas pueden hacerse directamente en avión, pero sólo cuando el clima lo permite. Durante seis meses al año la estación Concordia resulta inaccesible tanto por tierra como por aire, y durante ese tiempo sus habitantes tienen que apañárselas solos.

En la región donde se sitúa la base la temperatura promedio anual es de 50° bajo cero, que en invierno pueden llegar hasta los 80° bajo cero.

No sólo la base Concordia está situada en el desierto más grande del planeta —está despoblado, no hay vida animal ni vegetal, apenas llueve y el clima es extremadamente seco— sino que además la base más próxima, la rusa Vostok, está situada a 600 km, casi el doble de la distancia a la que está situada la Estación Espacial Internacional (322 km sobre la superficie terrestre).

Foto: Agencia Espacial Europea.

Anotación relacionada: El polo inaccesible, un punto geográfico en medio de ninguna parte.

Explorando el espacio. Quiero decir: explorando unos pocos píxeles como puños con fondo 99% negro

Tierra / Plutón
Pluton y la Tierra, a la misma resolución

En Exploring Space, Plutón y la Tierra representados a la misma resolución, o en otras palabras: «cómo se vería la Tierra con la misma calidad con la que estamos viendo las fotos de Plutón de la sonda New Horizons a día de hoy».

Si lo piensas un poco, tiene un punto absurdo mostrar 100 o 200 píxeles que podrían ser cualquier cosa, dado que sencillamente no se ve nada de nada, por no hablar de la obvia negrura #000000 del espacio interestelar que lo rodea. Pero de momento no contamos con nada mejor.

(Vía Gregory Daedalus.)

Aprender Física con Richard Feynman: vídeos y libros al alcance de todo el mundo

Richard Feynman fue tan famoso como profesor de Física y premio Nobel como en su papel de divulgador y conferenciante; si lo llamaban El Gran Explicador sería por algo. podríamos decir que fue el Carl Sagan o el Neil deGrasse de los 50, 60 y 70.

Un buen ejemplo de cómo era su trabajo es repasar varios vídeos de sus clases sobre física, curiosamente propiedad de Bill Gates que se grabaron en Cornell a mediados de los 60 y se pusieron a disposición del público en 2009. En este artículo de IO9 están todos recopilados: Seven brilliant lectures by Richard Feynman. (Los subtítulos ayudan, pero por desgracia distintan de ser perfectos pues provienen del «modo automático».)

Los mismos materiales está disponible en HTML del bueno en la web de Caltech, con la misma estructura, The Feynman Lectures on Physics, y han sido calificados de «legendarios» – además de todo un ejemplo de cultura abierta (ver la nota al respecto en Open Culture):

  • Volumen I: mecánica, radiación y calor
  • Volumen II: electromagnetismo y materia
  • Volumen III: mecánica cuántica

El contenido es bastante completo, eso sí, visto siempre desde la perspectiva de 1963, que es cuando fue escrito. El primero de los volúmenes incluye 52 capítulos, el segundo 42 y el tercero 21. Hay quien lo califica como «el libro de Física más popular» y ciertamente que el estilo es inconfundible y las explicaciones claras y dignas de dedicarle buenas horas de estudio.

Motores de iones: lentos pero seguros y eficaces

Esta semana un cohete Falcon 9 ponía en órbita dos satélites de comunicaciones, uno de Eutelsat y otro de Asia Broadcast Satellite.

Son satélites destinados a funcionar en órbita geoestacionaria, y como tales no tienen mucho que destacar, aunque en realidad nos proporcionan unos servicios que hoy damos como sentados y que hace apenas 40 años no teníamos: yo aún recuerdo tener que pedir conferencias internacionales a través de la operadora humana.

Pero bueno, batallitas de abuelo cebolleta aparte, lo que hace peculiares a estos dos satélites es que usarán motores de iones para llegar a su destino final a unos 36.000 kilómetros de altitud.

Como explica este vídeo, en un motor de iones se carga eléctricamente un gas, habitualmente xenón, lo que lo convierte en un ión, un átomo o molécula con carga eléctrica. Esos átomos cargados eléctricamente se aceleran al pasar a través de unas rejillas metálicas también cargadas eléctricamente que los atraen, y al salir del motor a través de ellas, por el principio de acción y reacción, empujan la nave.

Eso sí, aunque como diez veces más eficaces que los motores cohete tradicionales, su impulso es muy bajo, tipo el que hace una hoja de papel sobre tu mano o el que haces tú al soplar.

Motor de iones en pruebas
Motor de iones en pruebas - NASA

Así, la sonda Dawn de la NASA, que también usa este tipo de motores, tarda cuatro días en acelerar de cero a cien.

Pero la ventaja es que los motores de iones pueden permanecer encendidos días, semanas, meses, e incluso años, con lo que al final proporcionan una velocidad más que decente siempre que no tengas prisa.

Los dos satélites de los que hablábamos al principio tardarán como ocho meses en alcanzar su órbita definitiva; la sonda SMART 1 de la Agencia Espacial Europea tardó 16 meses en llegar de la órbita de la Tierra a la Luna, pero al final de su misión había conseguido recorrer 100 millones de kilómetros con solo 60 kilos de combustible.

Mañana Dawn será la primera nave en 57 años de exploración del espacio que entre en órbita alrededor de un segundo astro cuando empiece a orbitar alrededor de Ceres tras haber estado antes en órbita alrededor de Vesta, algo que sólo ha sido posible gracias al uso de motores de iones.

Se puede seguir a Dawn en Twitter como @NASA_Dawn.

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