Categoría: Ciencia

Hacen visible el recorrido por el aire de un rayo láser

La luz de un rayo láser no es visible a simple vista, excepto cuando ésta alcanza una superficie donde rebota revelándose como un punto. Lo de ver los rayos láser volando por el aire como en las películas de ciencia ficción «añade dramatismo a las batallas» pero es poco realista.

Esto es así porque si los fotones no alcanzan directamente a los ojos no resultan visibles. En un rayo láser todos los fotones viajan juntitos y apretaditos en la misma dirección, e interesa que esa dirección sea cualquiera distinta a donde estás tú, y mucho menos hacia tus ojos.

Lo más parecido a «visualizar un rayo láser» resulta cuando hay humo o niebla. Pero en esas circunstancias tampoco se ve el láser, sino las partículas en suspensión alrededor que reflejan la luz de éste.

Ahora investigadores de la Universidad de Edimburgo han logrado ver pasar por el aire un rayo láser, y además capturarlo en vídeo. El método utilizado para capturar el rayo moviéndose es parecida a la que se empleó recientemente para “ver” la luz desplazándose y rebotando en un espejo; en este caso la cámara de barrido es algo más lenta y sólo capta el equivalente a 20.000 millones de fotogramas por segundo.

De este modo el vídeo grabado a velocidad alta de cojones revela cómo se dispara el láser y el haz de luz va rebotando en una serie de espejos.

Fuente: Laser flight path caught on camera for the first time.

¿Se puede comer la nieve?

Cerveza-En-Nieve
Es tontería comerse la nieve pudiendo usarla para enfriar cerveza.

En Popular Science, Is it OK to eat snow?,

Normalmente la nieve está tan limpia como el agua potable. En su recorrido desde la nube hasta el suelo, las moléculas de agua se aferran con partículas de polvo y polen que hay en el aire, a partir de los cuales se forman los cristales de hielo que dan lugar a los copos de nieve en un proceso llamado deposición. Esas partículas son las mismas que respiramos habitualmente. De hecho, la nieve que llega al suelo normalmente está más limpia que las gotas de lluvia, que en su caída arrastran una mayor cantidad de las partículas contaminantes que hay en el aire.

Así que básicamente se puede comer la nieve si es blanca y si está limpia. Si es blanca no se refiere sólo a que no esté sucia; también se refiere a siempre que no tenga color ya que la nieve no siempre es blanca.

Cómo ganar a Piedra, Papel, Tijeras (científicamente hablando)

Hannah Fry de Numberphile nos explica gráficamente cómo unos matemáticos pusieron a un montón de chinos –literalmente, a 360 de ellos– a jugar 300 rondas de Piedra, Papel, Tijeras por parejas, ni más ni menos que 54.000 enfrentamientos, para observar las partidas y estudiar si era posible discernir alguna estrategia ganadora. Y escribieron un trabajo sobre ello.

La estrategia «defensiva» más clara en Piedra, Papel, Tijeras, que es jugar al azar, resulta bastante obvia para cualquiera que haya estudiado el juego con cinco años.

Lo que no es tanto es lo que descubrieron estos matemáticos. Dos importantes tendencias que suceden tras cada enfrentamiento y que pueden ayudar –científicamente hablando– a ganar en este maquiavélico juego:

  • Quienes ganan tienden a repetir
  • Quienes pierden tienden a cambiar

En base a estos sesgos naturales no es difícil desarrollar una estrategia mejorada, a saber:

  • Si pierdes: elegir en la ronda siguiente lo que hubiera ganado
  • Si ganas: elegir lo que no haya salido
  • Si empatas: elegir al azar

lo cual mejora a la larga tu probabilidad de ganar.

Lo que no explica Hannah es qué sucede si las dos personas conocen esta estrategia. Porque entonces, parafraseando al malévolo Vizzini de La princesa prometida: si el contrario sabe cuál es la estrategia ganadora entonces evitará el sesgo y buscará aprovecharse (por ejemplo no repitiendo si gana), de modo que habría que tenerlo en cuenta. Pero si él sabe que su oponente lo sabe, entonces hará otro tanto para aprovecharse de nuevo. De modo que habría que hacer creer que se sabe que el otro sabe que se sabe… (ad infinitum).

Como ver pasar el asteroide 2004 BL86 «cerca» de la Tierra

Esta noche pasa por las proximidades de la Tierra –siendo esto 1,2 millones de kilómetros, unas tres veces más lejos que la Luna– el asteroide 2004 BL86, un asteroide de aproximadamente medio kilómetro de ancho, tal y como se puede leer en Asteroid to Fly By Earth Safely on January 26.

Es su aproximación más cercana a nuestro planeta en los próximos 200 años, y la aproximación más cercana de un asteroide de este tamaño hasta que en 2027 el asteroide 1999 AN10 pase por aquí cerca, aunque también fallará.

Las mejores horas para observarlo, desde África, Europa y las Américas, son desde la 1 a las 6 UTC del 26 de enero de 2015, ya que será cuando lo veamos iluminado por el Sol desde detrás de nosotros.

Eso sí, no se puede ver a simple vista, sino que hace falta un pequeño telescopio de 75 o 100 milímetros o unos prismáticos potentes.

Trayectoria de 2004 BL86
Trayectoria de 2004 BL86 / Sky & Telescope - las horas están en horario de la costa este de los Estados Unidos - clic para ver en grande

La técnica más adecuada para verlo es localizar con el telescopio una de las estrellas al lado de las que va a pasar y esperar a que pase; se mueve lo suficientemente rápido como para que sea fácilmente distinguible contra el fondo de estrellas inmóviles.

Otra opción para quien no tenga telescopio, esté bajo las nubes, o en un sitio desde el que no se pueda ver, es seguir las retransmisiones en directo que harán el telescopio Slooh y The Virtual Telescope.

No debería ser necesario, pero para evitar alarmismos, es importante decir que tanto la órbita de 2004 BL86 como la de 1999 AN10 están perfectamente caracterizadas y sabemos a ciencia cierta que no suponen ningún peligro más allá del de quedarse frío mientras intentas verlo.

Eso sí, no deberíamos dejar de mirar por si algún día nos encontramos con alguna sorpresa. Para eso la Agencia Espacial Europea trabaja en Un telescopio con 'ojos de mosca' para detectar asteroides potencialmente peligrosos.

(Las opciones para verlo en directo vía @astrosofista gracias a un RT de @irreductible).

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