Por @Wicho — 30 de Junio de 2015

Salvo algún ajuste de trayectoria de última hora la sonda New Horizons de la NASA pasará a 12 500 kilómetros de la superficie de Plutón dentro de dos semanas exactas, el 14 de julio de 2015 a las 11:49:57 UTC.

14 días

Bueno, en realidad dentro de dos semanas y un segundo.

Eso sí, será una visita breve, ya que la New Horizons no lleva combustible para frenar: es la sonda espacial más rápida de la historia, y aún así le ha llevado algo más de nueve años llegar a Plutón.

Para que pudiera frenar tendría que ir más despacio y llevar el suficiente combustible a bordo, con el consiguiente sacrificio de tiempo y, sobre todo, de carga científica.

A cambio, la New Horizons lleva a bordo siete sofisticados instrumentos que pesan en total 31 kilos y que se usarán para obtener imágenes de Plutón y sus satélites, medir la composición y actividad de su atmósfera, y el viento solar a esa distancia del Sol.

Estará a menos distancia de Plutón que la Luna de la Tierra durante unas 16 frenéticas horas que utilizará para obtener tantos datos e imágenes como le sea posible funcionando de modo autónomo, ya que está a tal distancia de la Tierra –unos 4500 millones de kilómetros– que cualquier comando que le quisiéramos enviar tardaría casi cuatro horas y media en llegarle, y habría que esperar otras tantas por la respuesta.

Distancia de la New Horizons a Plutón el 14 de julio de 2015
Distancia de la New Horizons a Plutón el 14 de julio de 2015 AKA «La V de la victoria de la New Horizons» por @Tokaidin

Además, dada la distancia a la que está y la potencia de su transmisor de radio, recibiremos datos de ella a 1000 bits por segundo, con lo que se necesitaremos unos 16 meses para terminar de recibir todos los datos que se espera que obtenga durante la fase de aproximación máxima a Plutón.

De hecho las primeras imágenes a máxima resolución, de 0,4 kilómetros por pixel, no las tendremos hasta el 16 de julio; las de 1,8 kilómetros por pixel de cuando la New Horizons se esté alejando de Plutón llegarán el día 20…

Plutón y Caronte a 18,2 millones de kilómetros
Plutón y Caronte a 18,2 millones de kilómetros el 29 de junio de 2015 a las 05:03 UTC - Björn Jónsson. Más fotos en Pluto Picture of the Day

Y hasta mediados de septiembre no volveremos a recibir imágenes de la cámara principal de la sonda.

En Sondas Espaciales han hecho un completo especial sobre el Sobrevuelo de Plutón que puedes descargar como PDF [559 KB].

También se pueden seguir las andanzas de la New Horizons en Twitter como @NewHorizons2015, una cuenta mantenida por Alan Stern, el investigador principal de la misión, y en @NASANewHorizons, la cuenta oficial de la sonda.

Como dice el propio Stern, con la New Horizons no es que vayamos a responder preguntas acerca de Plutón y su sistema, sino que por primera vez vamos a echarle un vistazo para obtener los datos que nos permitan averiguar qué preguntas debemos hacernos sobre él.

Con esta visita a Plutón habremos visitado ya todos los planetas de nuestro sistema solar, aunque Plutón ya no sea considerado como tal, una aventura que comenzamos en 1962 con la visita a Venus de la Mariner 2.

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Por @Wicho — 29 de Junio de 2015

Gennadi Padalka durante un entrenamientoDesde el 28 de junio de 2015 Gennadi Padalka es la persona que más tiempo acumula de permanencia en el espacio.

Ese día alcanzó su día número 804 en órbita, y para cuando termine su misión actual en la Estación Espacial Internacional habrá acumulado un total de 878 días en el espacio, siempre y cuando no haya un cambio de planes.

Padalka ha acumulado todo este tiempo en órbita en una misión a la Mir y cuatro misiones a la Estación Espacial Internacional, en las que fue miembro de las Expediciones 9, 19/20, 31/32, y 43/44, que es en la que está actualmente.

Valeri Poliakov, a quien Padalka acaba de arrebatar el récord de tiempo total en el espacio, conserva sin embargo el de la misión más larga, pues entre 1994 y 1995 pasó 437 días seguidos a bordo de la Mir.

Padalka cuenta también en su haber con nueve paseos espaciales en su haber, en los que acumula un total de 33 horas y seis minutos, aunque está muy lejos del récord de Anatoly Solovyev, quien acumula 16 paseos espaciales con un tiempo total de 82 horas y 22 minutos.

(Vía @AstroTerry).

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Por @Wicho — 29 de Junio de 2015

Sentinel2A en órbita
Impresión artística del Sentinel2A en órbita - ESA/ATG medialab

Ni una semana ha tardado el satélite Sentinel-2A del sistema Copérnico de la Unión Europea en empezar a transmitir imágenes después de su lanzamiento, tal y como se puede leer en Sentinel-2 delivers first images.

El Sentinel-2A «abrió los ojos» sobre Suecia, capturando una banda de 290 kilómetros de ancho que recorrió el centro de Europa y el Mediterráneo, terminando en Argelia.

Falta terminar de calibrar el MSI, pero estas primeras imágenes ya prometen.


Milán visto por el Sentinel-2A. Se pueden distinguir edificios individuales gracias a la resolución de 1 metro por pixel en la banda visible - Copernicus data (2015)/ESA - clic para acceder a la imagen completa

Valle del Po
Pavia, en el valle del Po, en el canal infrarrojo de alta resolución - Copernicus data (2015)/ESA - clic para acceder a la imagen completa

El Multi Spectral Imager o MSI, su instrumento principal, es capaz de captar imágenes en 13 bandas que van desde el espectro visible –tal y como las veríamos nosotros– al infrarrojo cercano.

Estas imágenes permitirán generar mapas sobre el uso de la tierra con especial énfasis en la cubierta vegetal de esta gracias a su capacidad de ver en el infrarrojo.

Estos mapas permitirán tener un control sobre la cantidad de vegetación que hay en una zona determinada, y el contenido en clorofila y agua de esta, con el objeto de ayudar en la planificación de cosechas; también permitirán vigilar el crecimiento de la cobertura vegetal, o su desaparición, vigilar los bosques, y capturar imágenes de inundaciones, erupciones volcánicas para ayudas en las tareas de ayuda posteriores; asimismo proporcionará información acerca de polución en lagos y aguas costeras.

Como el resto de los satélites del sistema Copérnico el 2A tendrá un gemelo, el Sentinel-2B, que será lanzado en 2016. Juntos darán cobertura a las zonas de latitudes más altas cada 3 días y a las zonas a latitudes más bajas cada cinco días.

Esta frecuencia de repetición en la cobertura es muy importante en una misión destinada a captar imágenes ópticas, ya que las nubes pueden impedirlo con cierta frecuencia; es también interesante esta alta frecuencia de repetición para poder seguir la evolución de cambios rápidos, en especial en el caso de desastres.

Una vez entre en servicio, lo que ocurrirá en unos tres meses, el Sentinel-2A proporcionará hasta 600 terabytes de datos al día, que serán de acceso libre y público.

Copérnico es una red de vigilancia medioambiental que mantendrá bajo observación la superficie de la Tierra, sus océanos, y su atmósfera, con el objetivo de poder contribuir a la toma de decisiones ambientales y de seguridad.

Estará formado por cinco familias de satélites o instrumentos Sentinel que irán a bordo de ciertos satélites, además de recibir y distribuir datos de otros satélites.

En el caso de los Sentinel-1 el objetivo es obtener imágenes de las superficies terrestre y oceánica de Europa, Canadá y las regiones polares casi en tiempo real, en cualquier momento del día o la noche y en todas las condiciones meteorológicas gracias al uso del radar, lo que permite observar a través de nubes y en la oscuridad. El Sentinel-1A fue lanzado con éxito en abril de 2014.

Los Sentinel-3 proporcionarán datos de temperatura del mar, lagos, ríos y similares, temperatura de la superficie de la tierra, altura de las olas, velocidad del viento, etc; los Sentinel-4 y 5 medirán la composición de la atmósfera, aunque en lugar de satélites propiamente dichos serán instrumentos que vuelen en los Meteosat de tercera generación y en los MetOp de segunda generación.

Se pueden seguir las andanzas de los Sentinel en @ESA_EO.

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Por @Alvy — 29 de Junio de 2015

30 junio 23:59:59
30 junio 23:59:60
 1 julio 00:00:00

Mañana 30 de junio el día durará 24 horas y un segundo, aunque no habrá que tocar los relojes para nada, simplemente disfrutar de la curiosa circunstancia exactamente a medianoche. Se añadirá lo que se denomina segundo intercalar como suele hacerse de vez en cuando para compensar la pérdida de tiempo debida a los efectos gravitatorios de la Luna en la rotación de la Tierra, algo que es un tanto irregular pero que suele hacer que la Tierra gire cada vez más despacio.

Los relojes atómicos (250 de los cuales se usan para establecer el Tiempo Universal Coordinado, UTC) presentan el pequeño problema de que son más regulares que la rotación de la Tierra, con lo que con el tiempo el UTC y el tiempo solar medio, que se calcula en función de la rotación de la Tierra, acaban por irse apartando.

Además, la variación de la rotación de la Tierra, provocada fundamentalmente por los efectos gravitatorios de la Luna, no es previsible ni siempre en el mismo sentido, ya que a veces adelanta y a veces atrasa. Debido a todo esto cada cierto tiempo el Servicio Internacional de Rotación de la Tierra y Sistemas de Referencia, que entre otras cosas se encarga de vigilar la discrepancia entre la hora UTC y el tiempo solar medio, añade o quita un segundo a la duración del año para volver a sincronizar estos dos tiempos y hacer que así su diferencia nunca supere los 0,9 segundos.

Aunque normalmente se aprovecha el final de año en este caso se hará a finales de junio, como en 2012 y otras ocasiones. Con esto la diferencia entre el Tiempo Universal Coordinado y el Tiempo Atómico Internacional (del que se deriva el UTC) pasa a ser oficialmente de -36 segundos.

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