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Categoría: Ciencia

La Agencia Espacial Europea da por finalizada la misión de la Venus Express

La Venus Express en la atmósfera de Venus
Impresión artística de la Venus Express en la atmósfera de Venus - ESA

Desde finales de noviembre la Agencia Espacial Europea está teniendo enormes dificultades a la hora de comunicarse con la sonda Venus Express, probablemente porque esta haya agotado ya su combustible y no sea capaz de mantenerse la orientación correcta para hablar con el control de la misión.

Por eso, tal y como se puede leer en Venus Express se sume lentamente en la oscuridad, la ESA ha decidido poner fin a la misión.

Lanzada en noviembre de 2005, la Venus Express lleva en órbita alrededor de Venus desde abril de 2006, y su misión, que en principio estaba programada para durar 500 días, ha ido recibiendo sucesivas extensiones dado que la sonda seguía funcionando correctamente, por lo que no cabe sino considerarla un éxito total, en especial teniendo en cuenta que fue una misión montada en muy poco tiempo usando un diseño similar al de la Mars Express y algunas piezas de repuesto que no fueron necesarias para Rosetta.

Los siete instrumentos que llevaba le han permitido obtener imágenes del planeta en distintas longitudes de onda, medir la interacción de su atmósfera con el viento solar, medir su campo magnético y sus cambios debidos al citado viento solar, y estudiar la composición de su atmósfera y de su superficie.

Venus visto por la Venus Express
Visiting Venus: Venus visto por la Venus Express - ESA

Algunas de las cosas más destacables que ha descubierto la Venus Express son la existencia de vulcanismo activo en Venus, que el planeta gira ahora más lento que cuando lo visitó la sonda Magallanes de la NASA entre 1990 y 1994, pues ahora los días duran allí hasta 6 minutos y medio más, o que hay una capa extremadamente fría en la de otra forma enormemente cálida atmósfera venusiana, en concreto una capa a –175 grados a unos 125 kilómetros.

Este pasado verano, terminada ya la fase principal de ciencia de la misión, la Agencia Espacial Europea programó la Venus Express para ir bajando cada vez más en la atmósfera venusiana, hasta alturas de unos 130 kilómetros cuando la altura mínima de su órbita habitual era de 200 kilómetros, con el objetivo de recabar aún más datos.

Tarde o temprano la órbita de la Venus Express terminará por decaer y se desintegrarán en la densa atmósfera del planeta sobre el que ha trabajado todos estos años, aunque deja atrás el legado de todos los datos recogidos, que seguro que seguirán deparando resultados durante algunos años más.

Venus interesa especialmente a los científicos porque aunque se cree que cuando el Sistema Solar se estaba formado se parecía mucho a la Tierra en la actualidad se parecen más bien poco, ya que la temperatura de su superficie es de unos 467 grados centígrados, mayor incluso que la de Mercurio, y la presión atmosférica en su superficie es de unas 90 atmósferas.

La pregunta del millón es por qué hay ahora esa diferencia y si esta puede estar relacionada con el efecto invernadero, un efecto que nuestro propio planeta está sufriendo.

(Alguna información adicional vía Spaceflight101).

Un amputado controla dos brazos protésicos con su cerebro

Aún falta para que este tipo de prótesis puedan estar al alcance de todo el mundo que las necesite, pero es impresionante ver a Les Baugh controlar dos brazos protésicos usando unos sensores que leen señales de los músculos de su pecho.

El chaleco que lleva transmite las señales a un ordenador, que las procesa y las devuelve en forma de órdenes a los motores de los brazos.

Les Baugh

Es necesario un proceso previo de entrenamiento y por ahora sólo puede mover las articulaciones del hombro, el codo, o las manos una a la vez, seleccionando la articulación que va a mover, pero en el futuro esperan que pueda controlar el movimiento simultáneo de las tres.

Hay más información el Amputee Makes History with APL's Modular Prosthetic Limb.

Impresionante. El futuro cada vez está más cerca.

(Deus Ex vía Minina de Cheshire).

Curiosity encuentra metano y moléculas orgánicas en Marte

SAM
Curiosity ha detectado el metano con su instrumento SAM, visto aquí durante su instalación en el rover - NASA

No es la primera vez que detectamos metano en Marte; de hecho se había hecho tanto con telescopios terrestres como con instrumentos a bordo de sondas que orbitan el planeta.

Pero los datos obtenidos mediante esas observaciones tenían tantas variaciones que había dudas de que no se tratara de errores en los instrumentos o en el procesado de datos.

Sin embargo, el análisis de los datos recogidos por Curiosity durante los primeros 605 soles de su misión –un sol es un día marciano– no deja lugar a dudas: en Marte hay metano; lo ha detectado con el espectrómetro TLS, Tunable Laser Spectrometer, del instrumento SAM, Sample Analysis at Mars.

El metano nos llama mucho la atención porque en la Tierra el 90 por ciento de este es de origen biológico, y el 10 por ciento restante de origen geológico.

Aunque ojo, que el que haya metano en Marte no quiere decir ni de lejos que haya un proceso biológico allí que lo produzca.

Además, el metano es relativamente inestable y en las condiciones reinantes en Marte desaparece en unos 300 años, con lo que si Curiosity lo ha detectado es que hay una fuente activa de metano en el planeta, con lo que queda ver si con futuras sondas y rovers podemos averiguar su origen.

Por si esto fuera poco aunque la concentración de metano detectada por Curiosity es menor de lo esperada –aunque esto puede ser una característica de la zona en la que está– esta concentración sube y baja periódicamente; hay mediciones que son diez veces mayores que otras.

Hay más información acerca de este importante descubrimiento en ¡Curiosity detecta metano en Marte! (Bitácora de Curiosity 43) y en El misterio del metano en Marte.

La nota de prensa original de la NASA está en NASA Rover Finds Active, Ancient Organic Chemistry on Mars.

Así que, como suele pasar en ciencia, cuando llegamos a un lugar con una serie de preguntas en la mente y empezamos a buscar respuestas, nos hemos encontrado con más preguntas: ¿Qué proceso produce el metano marciano? ¿Por qué sube y baja su concentración en la atmósfera marciana?

Preguntas, siempre más preguntas.

Ah, y por el mismo precio Curiosity ha detectado por primera vez moléculas orgánicas en rocas marcianas, uno de los objetivos principales de la misión.

Fallado el concurso de fotografía científica Fotciencia 12

Estas son las imágenes ganadoras de Fotciencia 12, convocado por la Fundación Española para la Ciencia y la Tecnología (FECYT) y el Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC).

Su objetivo es «acercar la ciencia y la tecnología a los ciudadanos mediante una visión artística y estética sugerida a través de imágenes científicas y un comentario escrito del hecho científico que ilustran».

Además de las ganadoras, se pueden ver las fotografías presentadas al concurso en las categorías general, micro, y la ciencia en el aula.

Una selección de las fotografías participantes se convertirá en una exposición itinerante que se podrá ver a lo largo de 2015 en distintos lugares de España.

Las galerías de fotos ganadoras y participantes en las ediciones anteriores están también en línea.

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