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Categoría: Ciencia

Opportunity pasa por el equivalente marciano a un túnel de lavado

Paneles de Opportunity enero y marzo de 2014
Paneles de Opportunity enero y marzo de 2014

A diferencia de Curiosity, que lleva su propio generador térmico de radioisótopos para producir electricidad, Opportunity depende de sus paneles solares para obtener la energía que le permite funcionar durante el día y cargar las baterías que le permiten sobrevivir al frío nocturno.

El problema es que estos van acumulando polvo con el tiempo y así pierden efectividad, aunque en el caso de Opportunity entre enero y marzo de 2014 estos paneles han pasado a estar tan limpios como no lo estaban desde 2005, sin duda gracias al viento marciano, tal y como se puede leer en NASA Rover Opportunity's Selfie Shows Clean Machine.

Esto es una muy buena noticia para los responsables de la misión, que disponen de más energía para utilizar cada día.

El problema es que, a menos que cambien las cosas, Opportunity, igual que la también muy longeva Lunar Reconnaissance Orbiter, podría ver como se pone fin a su misión por falta de fondos, tal y como cuentan en The End of Opportunity and the Burden of Success, lo que sería una verdadera lástima.

Opportunity lleva sobre la superficie de Marte desde el 25 de enero de 2004 y ha superado una y mil veces las expectativas de todo el mundo, en especial teniendo en cuenta que estaba diseñado para durar 90 días; en todo este tiempo ha aportado innumerables pruebas de que existió agua en estado líquida en la superficie de Marte en el pasado.

La Lunar Reconnaissance Orbiter, por su parte, lleva en órbita alrededor de la Luna desde el 28 de junio de 2009, obteniendo mapas extremadamente detallados de la superficie de la Luna e investigando la posible presencia de hielo bajo la superficie de esta y en el fondo de los cráteres más profundos.

Pico de actividad de las Líridas de 2014

Líridas de 2013
Lyrid Meteor No. 1, una de las Líridas de 2013 por Mike Lewinski

Las Líridas son una de las lluvias de estrellas de las que tenemos constancia desde hace más tiempo, en este caso desde hace unos 2600 años.

Las causan las partículas dejadas atrás por el cometa C/1861 G1 Thatcher y en la noche del 21 al 22 de abril de 2014 se prevé que alcancen su máximo de actividad, aunque la Luna estará ahí molestando para su observación.

Reciben su nombre porque su radiante, el punto del cielo del que parecen venir, está en el borde de la constelación de la Lira; de hecho está tan en el borde que ya está en la constelación de Hércules, aunque cuando se les puso nombre, allá por el siglo 19, la Unión Astronómica Internacional aún no había adoptado los límites actuales de las constelaciones, de ahí que las conozcamos como las Líridas.

Para este año se prevé una Tasa Horaria Cenital de unos 18 meteoros hora, que no es que sea muy grande, pero es lo que toca.

Para verlas en realidad puedes mirar para cualquier sitio del cielo, ya que una vez que penetran en la atmósfera su trayectoria es impredecible, pero si quieres localizar Lira o Hércules puedes usar Sky Safari o algún programa similar.

Un globo de helio dentro de un coche

Intenta resolver este ejercicio mental / problema de física recreativa antes de mirar el vídeo que grabaron en Smart Every Day:

Si hay un globo de helio en equilibro dentro de un coche cerrado, sujeto por su cuerda, y arrancas para acelerar… ¿Hacia dónde se moverá el globo?

  • a) Hacia el fondo del coche
  • b) Hacia la parte delantera del coche
  • c) Hacia el suelo del coche
  • d) No se mueve

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La respuesta correcta es (b): el globo se mueve hacia adelante: lo que sucede es que aunque por la inercia tendería a irse hacia atrás eso mismo le ocurre al aire que está dentro del coche. De modo que un gran volumen de aire se va ligeramente hacia atrás, aumenta la presión atrás, disminuye delante y el globo se mueve hacia donde hay menos presión: hacia delante. ¡El vídeo es la prueba! Al frenar el efecto es exactamente al revés, como puedes imaginar y comprobar.

La tercera cápsula de carga Dragon llega a la Estación Espacial Internacional

A pesar de algunos problemas con las comunicaciones que se cortaban a ratos y de un perno que se resistía a entrar en su sitio la cápsula de carga Dragon CRS3 está ya firmemente sujeta en el módulo Harmony de la Estación Espacial Internacional, aunque sus tripulantes esperarán al lunes 21 de abril a entrar en ella para comenzar a sacar la carga que lleva a bordo.

A bordo de la van los suministros habituales para los tripulantes de la Estación tales como comida, bebida, ropa y otros consumibles, incluidos algunos de los que usarán Alexander Gerst y Reid Wiseman, que no llegarán a la EEI hasta mayo.

También lleva en su bodega un nuevo traje espacial para sustituir el que le dio un buen susto a Luca Parmitano en julio de 2013 durante un paseo espacial, las piernas de Robonaut 2, un sistema de comunicaciones láser llamado OPALS, varias cámaras de vídeo de alta definición, un sistema de cultivo de vegetales llamado Veggie que permitirá al os astronautas cultivar los suyos iluminados mediante unos LEDs, y varios experimentos científicos.

La Dragon CRS3 capturada por el brazo robot de la EEI
La Dragon CRS3 capturada por el brazo robot de la EEI - NASA

Una cápsula Dragon fue la primera nave espacial desarrollada por una empresa privada en atracar en la EEI, allá por mayo de 2012; la segunda fue una Cygnus en septiembre de 2013.

La NASA ha contratado el lanzamiento de 20.000 kilos de carga a la EEI con cápsulas Dragon y de otros tantos con cápsulas Cygnus en un contrato que vence en 2016, aunque es probable que se prorrogue.

Volviendo a la Dragon CRS3 si todo va según lo previsto el 18 de mayo esta amerizará frente a las costas de California trayendo de vuelta 1563 kilos de carga –en estos momentos es la única nave capaz de traer carga de vuelta de la EEI– que incluyen material que ya no es necesario a bordo, experimentos científicos ya completados y el traje espacial estropeado para que este sea arreglado.

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