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Categoría: Ciencia

Termina la misión de la sonda LADEE de la NASA

Lanzada en septiembre de 2013 la sonda LADEE, de Lunar Atmosphere and Dust Environment Explorer, Explorador de la Atmósfera Lunar y del Entorno de Polvo, tenía como objetivo estudiar la tenue atmósfera de la Luna, que en realidad es lo que los científicos denominan una exosfera, formada por moléculas que flotan alrededor de ella que no pueden escapar al espacio porque la gravedad de la nuestro satélite se lo impide pero que son tan escasas que no se comportan como un gas.

Desde el principio estaba claro que la misión iba a durar poco, pues para mantener el control de la órbita de la sonda el combustible de a bordo no iba a dar más que para unos meses de operaciones, en especial teniendo en cuenta que LADEE iba a sobrevolar la Luna a poca altura para poder realizar las mediciones necesarias y que el irregular campo gravitatorio de la Luna iba a exigir usar mucho combustible para ello.

Y en efecto esta pasada madrugada, tal y como se puede leer en NASA Completes LADEE Mission with Planned Impact on Moon's Surface, la sonda se estrellaba en un punto aún por determinar del lado oculto de la Luna.

La idea de elegir el lado oculto de la Luna para el impacto era proteger los sitios de aterrizaje de misiones anteriores, ya que a diferencia de las sondas GRAIL el punto de impacto de LADEE no estaba previamente calculado.

Simplemente su órbita fue bajando cada vez más y más hasta que terminó por chocar con alguna elevación de la superficie de la Luna.

LADEE durante las pruebas previas al lanzamiento
LADEE durante las pruebas previas al lanzamiento (NASA/Ames Research Center)

En los próximos meses la Lunar Reconnaissance Orbiter intentará obtener imágenes del punto de impacto, mientras que a los científicos les quedan meses y años de trabajo para analizar los datos obtenidos por LADEE durante su misión.

Tienen más de 700.000 mediciones que analizar que les permitirán determinar la composición de la exosfera lunar a distintas alturas y en distintos lugares; también ha tomado muestras de la cantidad de polvo presente a distintas alturas y lugares que ya han permitido determinar que hay más en la zona por la que amanece en la Luna.

Kepler localiza un planeta extrasolar del tamaño de la Tierra en la zona habitable de su estrella

Impresión artística de Kepler-186f
Impresión artística de Kepler-186f

Aunque lleva fuera de servicio desde mayo de 2013 el telescopio espacial Kepler recogió tal cantidad de datos durante su misión que el análisis de estos aún proporciona nuevas sorpresas.

En este caso, tal y como se puede leer en NASA's Kepler Discovers First Earth-Size Planet In The 'Habitable Zone' of Another Star el nuevo hallazgo es Kepler-186f, un planeta de un tamaño similar a la Tierra y situado en la zona habitable de su estrella.

Esta estrella, Kepler-186, está situada a unos 500 años luz de la Tierra en la constelación del Cisne, y es una enana roja de la mitad del tamaño y masa de nuestro Sol.

Cuenta con al menos cinco planetas que orbitan a su alrededor, de los que Kepler-186f está situado cerca del borde exterior de su zona habitable.

Exoplanetas en zona habitable
Exoplanetas detectados en zona habitable. Kepler-186f está en rojo a la izquierda. Clic para ver en grande - Chester Harman

Pero dado que sólo conocemos el tamaño de Kepler-186f, aproximadamente un 10 por ciento más que el de la Tierra, y no tenemos aún ni idea de su masa ni de su composición, lo que no nos permite especular demasiado sobre como puede ser su atmósfera, aunque lo que sabemos de otros exoplanetas de este tamaño sugiere que probablemente sea rocoso.

Aún así, dada la distancia a la que está de Kepler-186 y que al ser esta una enana roja Kepler-186f recibe sólo un tercio de la energía que la Tierra, con lo que con toda probabilidad será demasiado frío para albergar vida, al menos tal y como la conocemos.

Así que aún seguimos buscando un exoplaneta como la Tierra; este no deja de ser parecido, quizás un pariente cercano.

Pero no está nada mal teniendo en cuenta que hace apenas veinte años la existencia de los planetas extrasolares no era más que una teoría, no está nada mal lo que hemos avanzado en este tiempo, con más de 1000 confirmados y otros cuantos miles de candidatos pendientes de confirmación.

Somos incluso capaces de averiguar el color de sus atmósferas o incluso la distribución de las nubes en la atmósfera de uno de ellos; vamos, de hecho, a la caza de lunas extrasolares.

DSN Now, para cotillear las comunicaciones de la NASA con sus sondas

La DSN comunicándose con la Voyager 2
La DSN comunicándose con la Voyager 2 vía la antena de 43 metros de Camberra

La Deep Space Network, la Red del Espacio Profundo, es el conjunto de antenas que usa la NASA para comunicarse con las sondas que tiene repartidas por el sistema solar.

Tiene instalaciones en Goldstone, California; Robledo de Chavela, Madrid, España; y en Camberra, Australia, con cinco antenas de distintos tamaños en la primera y cuatro en las otras dos.

En DSN Now se puede ver en tiempo real la actividad de cada una de estas antenas y con qué sonda se está comunicando, aunque no hasta el punto de descargarte los datos que pasan por ellas.

Cosmos: una odisea del espacio-tiempo

Cosmos-Odisea

Cosmos: una odisea del espacio-tiempo (2014) es un remake del mítico documental de Carl Sagan de los años 80 que acercó el amor y la pasión por la ciencia a gentes de todas las edades. Esta nueva versión el mismo objetivo. Creada por Ann Druyan (mujer de Sagan) y Steven Soter está presentada por el mediático astrofísico Neil deGrasse Tyson, una gran elección para el papel por sus habilidades como divulgador. Dirigida y producida por Brannon Braga y Seth MacFarlane, con imágenes e incluso música que recuerdan a Contact o Star Trek y con una «nave de la imaginación» como guía, la serie consigue fácilmente su objetivo.

El nuevo Cosmos se compone de 13 episodios de los que ya se han emitido casi la mitad; tienen una estructura muy parecida a los originales, aunque los contenidos son ligeramente distintos, así como todos los ejemplos y experimentos presentados. A la temática de cada uno de ellos se añaden las mini biografías de personajes de la historia, como pueden ser Giordano Bruno, Newton o Fraunhofer, en forma de animaciones. Por desgracia no son de la misma calidad que la puesta en escena, los decorados y el vestuario que usaba Sagan, pero probablemente de algún lado tenían que ahorrar – y el mensaje se transmite prácticamente igual, la verdad.

Por la acogida que ha tenido parece que los primeros episodios han cumplido con lo esperado: buena divulgación, dentro de lo difícil que es condensar en 45 minutos una buena parte del saber humano. Excelentes escenarios, algunos minutos de animación decente y sobre todo –y esto sí que está cuidado– la posibilidad de convertir en imágenes conceptos etéreos como los átomos, el tamaño de las galaxias o la fuerza de la gravedad.

Girgano Cosmos

La serie ha tenido también sus críticos, como era de esperar: que si no es científicamente super-precisa, que si ha elegido personajes o situaciones equivocados para los ejemplos, que si prácticamente le da la razón a argumentos no-científicos… Desde mi punto de vista esas críticas son un tanto pedantes y quisquillosas.

Aceptemos para empezar que DeGrasse como astrofísico sabe de lo que habla y que no es un zote cualquiera, sino un científico que además sabe explicar conceptos complicados, y que no tiene ninguna agenda oculta. Eso sí: intentar explicar la teoría de la evolución o cómo las partículas subatómicas en 5.000 palabras –que es más o menos el contenido de un episodio– dista de ser fácil, pero tampoco será algo nuevo para él. Quizá cuando se examine el trabajo completo en su conjunto se verá de otra forma. Tyson además ya aclaró que la serie evita entrar en el debate cara a cara ciencia vs. religión, algo que deja insatisfechos a cierto sector más batallador. Pero añadió un sutil mensaje: «si hemos decidido no particularizar es precisamente porque, para quien se fije, toda la serie trata en realidad sobre esa cuestión.»

DeGrasse Tyson también tiene grandes momentos en los que cuenta algo de su vida personal como científico: cómo conoció a Carl Sagan o cómo los descubrimientos de genios de hace siglos le han permitido disfrutar de su trabajo observando las estrellas del firmamento. Además de eso ha conseguido los guiños perfectos para alegrar a los fans de la serie; desde mantener muchas oscuras referencias al original (incluyendo algunos «billones y billones…») a otras más vistosas como el famoso experimento de la bala de cañón y el péndulo que se desarrolla literalmente como lo contaba Carl Sagan en su novela Contact.

{Cosmos: una odisea del espacio-tiempo se emite en España en castellano en National Geographic los lunes a las 23.30; en Estados Unidos los domingos por la noche.}

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